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Otro enfrentamiento antimonopolio de Google llega a los tribunales en el caso de Epic Games

Durante dos meses, Google se ha enfrentado al Departamento de Justicia en un tribunal en Washington por acusaciones de que la compañía está abusando de su posición dominante en la búsqueda en línea y la publicidad para aplastar a sus competidores, un caso antimonopolio de alto riesgo que podría cambiar la apariencia del motor de búsqueda más popular del mundo. Ahora, se enfrenta a otro desafío legal más cercano a casa.

El lunes, Epic Games, la compañía detrás del exitoso juego Fortnite, comparecerá ante un tribunal federal en San Francisco para comenzar un juicio de un mes en su propia demanda antimonopolio contra Google. Se espera que Epic argumente que Google está violando tanto las leyes antimonopolio estatales como federales, así como su principio fundador “No seas malvado”, al ejercer un poder monopolístico sobre los desarrolladores de aplicaciones en su tienda Google Play en teléfonos móviles Android.

“Google ha relegado su lema casi a un segundo plano y está utilizando su tamaño para hacer el mal a competidores, innovadores, clientes y usuarios en una serie de mercados que ha monopolizado”, escribió Epic en su queja, que fue presentada por primera vez en 2020. El desarrollador de videojuegos intentó evitar las tarifas de la tienda Play permitiendo a los jugadores de Fortnite pagar directamente a Epic por los objetos dentro de la aplicación, lo que llevó a Google a prohibir el juego en la tienda.

Si Epic gana, Google podría verse obligado a modificar sus restrictivas reglas de la tienda Play, permitiendo que otras compañías ofrezcan tiendas de aplicaciones competidoras y facilitando a los desarrolladores evitar el recorte que cobra por las compras dentro de la aplicación. Google generalmente cobra una tarifa del 15 por ciento por los pagos de los clientes para las suscripciones a aplicaciones y del 30 por ciento por las compras realizadas dentro de las aplicaciones descargadas de la tienda. (La compañía dice que el 99 por ciento de los desarrolladores califican para una tarifa del 15 por ciento o menos en las compras dentro de la aplicación. Los fabricantes de aplicaciones más grandes como Epic deben pagar el 30 por ciento).

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Las demandas antimonopolio simultáneas destacan cómo Google está jugando a la defensiva en múltiples frentes mientras los reguladores y competidores intentan socavar su influencia en Internet.

Como parte de un esfuerzo más amplio de los reguladores tecnológicos en los últimos años para frenar el poder cada vez mayor de las grandes tecnológicas, las demandas pueden ser distracciones potencialmente perjudiciales para Google mientras intenta competir con Microsoft, OpenAI y otros en el campo emergente de la inteligencia artificial generativa.

“Es difícil imaginar que Google salga ileso del desafío en el próximo año”, dijo Paul Swanson, un abogado antimonopolio del bufete Holland & Hart. “En algún momento, con tantos casos, uno se volverá en tu contra”.

Aun así, Epic enfrenta una batalla cuesta arriba. Presentó demandas similares contra Apple en un juicio de 2021 que incluyó peleas sobre un plátano animado de Fortnite y la primera comparecencia ante un tribunal de Tim Cook como director ejecutivo de Apple, pero un juez federal rechazó la mayoría de los argumentos de Epic.

Este juicio tiene diferencias clave que hacen que Epic piense que tiene una oportunidad. En primer lugar, el caso será decidido por un jurado en lugar de un juez. Epic también señalará lo que considera pruebas comprometedoras, argumentando que Google obligó a los fabricantes de teléfonos como Samsung a preinstalar y promocionar sus aplicaciones en sus dispositivos. Argumentará que un programa de Google llamado Project Hug sobornó a algunos desarrolladores para que siguieran utilizando el sistema de pago de Google. Google también está demandando a Epic y busca indemnización.

Según el Sr. Swanson, un juicio con jurado puede ser beneficioso para Epic.

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“Google enfrenta un riesgo mucho mayor cuando se enfrenta a un grupo de personas normales que evalúan su comportamiento en comparación con los jueces que evalúan el comportamiento a través del prisma de un siglo de jurisprudencia antimonopolio”, dijo.

Con el tiempo, las acusaciones antimonopolio contra la tienda Play se han reducido a un enfrentamiento entre Google y Epic. En 2021, decenas de fiscales generales estatales demandaron a Google por motivos similares. Google alcanzó un acuerdo tentativo con el grupo en septiembre. El martes, Google también anunció un acuerdo con Match Group, la empresa de aplicaciones de citas, que se había unido al caso de Epic.

“Epic quiere todos los beneficios de Android y Google Play sin tener que pagar por ellos”, dijo Wilson White, vicepresidente de política pública de Google, durante una sesión informativa con periodistas. “La demanda trastocaría un modelo de negocio que ha reducido los precios y aumentado las opciones”.

En 2020, Epic provocó a Google y Apple al alentar a sus clientes a evitar a los gigantes tecnológicos y pagar directamente a Epic por las compras realizadas en Fortnite, el juego de batalla real animado. Eso fue una violación de las reglas de ambas compañías, por lo que expulsaron a Fortnite de sus tiendas de aplicaciones.

Epic respondió con demandas y una campaña de relaciones públicas centrada en Apple. Fortnite seguía estando disponible en teléfonos Android porque Google permite una práctica llamada instalación desde fuentes desconocidas, es decir, la descarga de aplicaciones desde Internet fuera de la tienda de aplicaciones del teléfono.

Se espera que Epic argumente que Google ha dificultado la vida tanto de los usuarios de teléfonos Android como de los desarrolladores de aplicaciones a través de diversos medios. Epic argumentará que la instalación desde fuentes desconocidas es un proceso arduo con el que la mayoría de los usuarios de teléfonos luchan, lo que significa que Google puede mantener un control de facto sobre qué aplicaciones se encuentran en sus teléfonos a través de las restricciones de su tienda. Samsung también ofrece una tienda de aplicaciones en sus dispositivos Android.

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Se espera que declaren el director ejecutivo de Google, Sundar Pichai, y el de Epic, Tim Sweeney.

Esta semana, el Sr. Pichai testificó en la demanda principal por abuso antimonopolio del Departamento de Justicia contra el motor de búsqueda de Google. El departamento y fiscales generales de decenas de estados acusan a Google de aplastar la competencia al pagar miles de millones de dólares anuales a Apple, Samsung y otros socios para mantener su motor de búsqueda como el predeterminado en sus navegadores web.

Google afirma que obtuvo las posiciones predeterminadas porque tiene un producto superior y que sus competidores no han invertido en la búsqueda.

Además de la comparecencia del Sr. Pichai, el caso ha incluido testimonios de empleados de Google y ejecutivos de algunos de sus competidores, incluido el director ejecutivo de Microsoft, Satya Nadella. Es probable que se pronuncie un fallo en 2024.

Un juez federal en Virginia está considerando una demanda por separado del Departamento de Justicia que acusa a Google de abusar ilegalmente de su poder monopólico sobre la tecnología que ofrece anuncios en línea. Un juicio en ese caso podría comenzar el próximo año.

David McCabe contribuyó con el informe desde Washington.