Unilever planea escindir su unidad de helados y realizar despidos masivos

Unilever es el hogar de las marcas de helados más icónicas del mundo, desde Magnum hasta Ben & Jerry’s.

En una nueva reorganización, la compañía está escindiendo su negocio de helados, que generó un volumen de negocios de €7.9 mil millones ($8.6 mil millones) el año pasado, en una unidad separada para aumentar su rendimiento ante la presión de inversores activistas para racionalizar el negocio.

Unilever con sede en Londres anunció que su unidad de helados, que incluye cinco de las diez marcas más vendidas del mundo, “tiene un modelo de operaciones muy diferente”. Esto ha llevado a la junta directiva de la compañía a separarlo del resto de la compañía, comenzando de inmediato.

La reestructuración se completará para finales de 2025, dijo Unilever en un comunicado el martes.

“Como un negocio independiente y más centrado, el equipo directivo de Helados tendrá la flexibilidad operativa y financiera para hacer crecer su negocio”, dijo Unilever. Una “escisión”, que posiblemente resulte en una empresa de nueva cotización, era el camino más probable para la unidad separada que pronto será.

Esa no es la única gran cambio que anunció Unilever, la compañía también planea recortar hasta 7,500 “puestos de trabajo de oficina”, como parte de un impulso de productividad. Medios de comunicación han informado que la mayoría de los puestos eliminados serán en Londres. La plantilla total de la empresa es de 128,000 a nivel mundial.

“La separación de Helados y la implementación del programa de productividad ayudarán a crear un Unilever más simple, centrado y de mejor rendimiento”, dijo el presidente de Unilever, Ian Maekins, en un comunicado.

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Unilever apretándose los cinturones

Los cambios drásticos se producen dentro de un año de que Hein Schumacher asumiera como CEO, quien asumió el principal cargo para impulsar el desempeño mediocre de la compañía. Cuando Schumacher presentó sus planes para centrarse en sus 30 marcas más fuertes el año pasado, los inversores no los recibieron de inmediato bien. Sin embargo, Schumacher dijo que sus estrategias contaban con el respaldo del inversor activista Nelson Peltz, que se unió a la junta directiva de Unilever en 2022.

Peltz ha sido conocido por sus demandas agresivas de cambio de rumbo y su interés en empresas orientadas al consumidor, incluyendo P&G y Disney. Ha estado aumentando su participación en Unilever desde hace algunos años, y ha sido uno de los que han ejercido presión sobre la empresa para reformar su estrategia. El nombramiento de Peltz en la empresa con sede en Londres fue visto como un empujón bienvenido para que Unilever renovara sus operaciones.

El fabricante de jabón Dove y Marmite ha sido criticado a lo largo de los años por su fallida oferta de GSK-Pfizer en 2022 bajo el ex CEO Alan Jope, así como su incapacidad para devolver los márgenes del negocio a la normalidad después de la pandemia de COVID-19.

El crecimiento de las ventas subyacentes de la compañía fue del 7% en 2023, pero Unilever reportó una caída del 0.8% en ingresos para ese período. Cuando el gigante de bienes de consumo anunció sus resultados el mes pasado, Schumacher dijo que su “competitividad sigue siendo decepcionante y el rendimiento general necesita mejorar”.

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Unilever no respondió de inmediato a la solicitud de comentarios de Fortune.

Problemas en el congelador

El anuncio del martes marca una empresa considerable para Unilever a medida que lleva a cabo sus planes de reestructuración y simplificación. Al separar su negocio de helados, Unilever podría lograr márgenes más altos, dijo la compañía.

Por su parte, algunas de las marcas de helados de Unilever no han estado libres de problemas. Ben & Jerry’s ha sido vocal en el pasado respecto a su postura política al boicotear a proveedores israelíes y retirarse de territorios ocupados por Israel. En enero, Ben & Jerry’s pidió un “alto al fuego permanente e inmediato” en Gaza, una postura que pocas marcas lo hicieron públicamente, incluso si sus ventas se vieron afectadas por la guerra en curso entre Israel y Hamas.

Russ Mould de la plataforma de inversión británica AJ Bell dijo en una nota el martes que un posible beneficio de la separación del negocio de helados de Unilever es que “podría silenciar el ruido de ‘vete de moda y vete a la quiebra'”. Mould dijo que el enfoque parecía sólido incluso de otra manera, y podría acercar a la empresa a lograr algunos de sus objetivos.

“Menos de un año en su cargo, el CEO Hein Schumacher está dejando su huella en el grupo”, dijo Mould. Schumacher finalmente será juzgado por su capacidad para revitalizar la fortuna de la operación ‘simplificada’ restante. Los recortes de empleos y los ahorros de eficiencia siguen el manual de cambio de rumbo corporativo, pero eso no significa que no tengan mérito.

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