Los críticos del Papa sienten el golpe tras agotar su paciencia.

Mientras el Papa Francisco sonreía cálidamente a los artistas circenses que giraban y volcaban frente a él en su audiencia general semanal en el Vaticano el miércoles, lucía como la figura abuelil que durante la última década ha intentado hacer de la iglesia un lugar más amable, gentil y inclusivo. Excepto para las personas que sienten su ira.

Hay un sentir entre algunos analistas del Vaticano y conservadores, que sienten que el Papa Francisco, que padece de una inflamación pulmonar que le obligó a cancelar un importante viaje a Dubái este fin de semana, está enfocando cada vez más sus energías menguantes en resolver problemas y limpiar la casa.

En el último mes, ha centrado su atención en dos de sus críticos conservadores más vocales y comprometidos en Estados Unidos, y en el año desde la muerte de su predecesor conservador, Benedicto XVI, ha exiliado a un antagonista previamente protegido y ha tomado medidas en contra de otros que lo han acusado de destruir la iglesia.

A pesar de que algunos se han preguntado si su salud deteriorada podría estar motivando sus acciones, Francisco ha actuado con urgencia. Y en cuanto a movimientos de personal, siempre ha sido igual.

“Siempre ha actuado así,” dijo Sandro Magister, un veterano observador del Vaticano de la revista L’Espresso, quien citó casos de obispos que Francisco había dejado fuera por divulgar conversaciones privadas o por hacerlo quedar mal, fuera o no su culpa.

Pero Magister dijo que la muerte de Benedicto XVI el diciembre pasado fue el verdadero catalizador de un período aún más intensivo de “actividad frenética” en contra de sus enemigos, con el antiguo papa ya no siendo una presencia en los jardines del Vaticano.

Mientras los conservadores han quejado durante mucho tiempo de que el públicamente amigable pontífice en realidad ha actuado como un autócrata despiadado e impulsivo, los partidarios de Francisco, que cumplirá 87 años el próximo mes y cada vez más utiliza un bastón y silla de ruedas, dicen que ha ejercido paciencia mucho más allá de la de sus predecesores conservadores.

Pero esa paciencia, dicen personas cercanas a él, tiene limites. Y después de años de permitir críticas con el fin de permitir debates de buena fe, Francisco ha llegado a la conclusión de que algo de la invectiva es simplemente dictada por motivos políticos e ideológicos.

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A principios de mes, una investigación del Vaticano sobre el obispo de Tyler, Texas, Joseph Strickland, quien usa su plataforma conservadora en la radio e internet para criticar al papa, resultó en su destitución. La semana pasada, después de que el Papa Francisco comenzó a sentirse mal, le dijo a una reunión de jefes de oficina de la iglesia que tomaría medidas en contra de otro antagonista estadounidense, el cardenal Raymond Burke, revocando su derecho a un apartamento vaticano subsidiado y salario porque, según un asistente, el estadounidense “está sembrando desunión” en la iglesia.

El conservador medio italiano que primero informó sobre la posible expulsión del cardenal Burke, La Nuova Bussola Quotidiana, también afirmó que Francisco le llamó al cardenal Burke “mi enemigo”.

Por la tarde del miércoles, el biógrafo del Papa, Austen Ivereigh, dijo que Francisco negó haber llamado enemigo al cardenal Burke. “Nunca usé la palabra ‘enemigo’, ni el pronombre ‘mío'”, escribió Francisco en una nota a Ivereigh.

Francisco también le dijo a Ivereigh que había decidido quitarle su apartamento y salario del Vaticano a Burke porque el prelado estadounidense había estado actuando en contra de la unidad de la iglesia.

Un portavoz del cardenal Burke dijo el miércoles que el prelado no recibió ninguna notificación de desalojo. “Su Eminencia no recibió ninguna notificación sobre ese asunto”, dijo el canónigo Erwan Wagner, secretario del cardenal Burke.

Sin embargo, aunque el cardenal Burke pierda su contrato de arrendamiento, no terminará en la calle. Una celebridad católica conservadora, sus apariciones en iglesias y conferencias a menudo se acompañan de promociones de sus muchos libros. Está cerca de grupos católicos conservadores y bien financiados de Estados Unidos que apoyan sus campañas. También conserva el verdadero instrumento de su poder en la iglesia: un voto en el próximo cónclave para elegir al próximo papa.

“Quitar un apartamento no es una sanción, es un gesto de despecho”, dijo Alberto Melloni, historiador de la iglesia y director de la Fundación John XXIII para Ciencias Religiosas en Bolonia. La destitución de Bishop Strickland fue más grave porque mientras el castigo del cardenal Burke “fue administrativo, el otro era sacramental”.

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Melloni argumentó que, Francisco desde hace tiempo desconfiaba de darles a sus oponentes algo de qué quejarse y en el pasado se ha cuidado de no hacer mártires de sus antagonistas. Pero ahora, los conservadores harían una comida con sus recientes represiones y eventualmente entrarían al próximo cónclave, la reunión de cardenales que selecciona al sucesor del papa, diciendo “nunca más”.

Si los conservadores se preocupan por las duras acciones de Francisco recientemente, los liberales han lamentado su inacción. En áreas importantes de políticas de la iglesia, como permitir sacerdotes casados, bendiciones para parejas del mismo sexo o comunión para los divorciados y vueltos a casar, Francisco ha preferido aplazar una y otra vez.

Una reciente asamblea importante en el Vaticano de obispos y laicos atrajo la condena del cardenal Burke, quien la describió como una toma hostil e ilegítima de la iglesia católica por grupos de interés progresistas. Pero la reunión terminó haciendo muy poco, y dejó a las fuerzas que instaban a un cambio significativo en el papel de seguidores L.G.B.T.Q. y mujeres decepcionadas. Y Francisco ha resistido firmemente a los esfuerzos de la iglesia progresista alemana para moverse independientemente del Vaticano en cuestiones que van desde el celibato sacerdotal hasta las bendiciones de parejas del mismo sexo.

Pero después de que sus predecesores más conservadores tomaran medidas en contra de, e incluso despidieran, teólogos liberales, Francisco y su agenda de reformas claramente han sido mejores noticias para los progresistas en la iglesia, y malas noticias para los tradicionalistas acostumbrados a obtener lo que querían.

Cardenal Burke, que en muchos aspectos se convirtió en un campeón para los conservadores por la oposición al Papa Francisco, también se convirtió quizás en el mayor saco de boxeo papal.

En 2013, el año que fue elegido papa, Francisco no volvió a nombrar al Cardenal Burke a su posición en la Congregación para los Obispos, y al año siguiente, también lo destituyó de su cargo como prefecto del tribunal más alto del Vaticano, la Signatura Apostólica.

Eventualmente, lo destituyó también de esa posición. Y por si acaso, Francisco luego despidió al aliado del cardenal, el líder tradicionalista de la Orden de Malta, Matthew Festing, por un conflicto de personal.

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Pero el cardenal Burke está lejos de ser el único que enfrenta la ira del Papa.

En 2014, Francisco pareció darle una gran promoción al cardenal guineano Robert Sarah, figura querida por los tradicionalistas, al nombrarlo responsable de la oficina de la iglesia sobre liturgia. Pero los críticos argumentaron que el cardenal estaba aislado en la cima porque Francisco lo rodeó con sus propios aliados.

Finalmente, le quitó el libro de oraciones de la iglesia a Sarah por completo, aceptando su renuncia, y luego tomó medidas en contra del uso de la antigua misa en latín, amada por Sarah, Burke y otros conservadores, argumentando que se había utilizado para causar desunión en la iglesia.

En 2017, Francisco desconcertó al cardenal Gerhard Ludwig Müller, entonces responsable doctrinal de la iglesia, ordenándole que despidiera a tres sacerdotes conservadores de su oficina. Entonces, Francisco se deshizo de Müller.

El actual ocupante de ese cargo es el cardenal Víctor Manuel Fernández, un compatriota argentino que Mr. Magister llamó “el opuesto directo de Benedicto”, el conservador papa a menudo llamado “el Rottweiler de Dios” quien mismo lideraba esa oficina durante décadas cuando era cardenal.

A principios de este año, poco después de la muerte de Benedicto XVI, Francisco prácticamente exilió al arzobispo Georg Gänswein a Alemania, secretario personal de Benedicto, que había servido como prefecto de la casa papal. Gänswein había publicado un libro que exponía tensiones entre Francisco y Benedicto.

Aquellas medidas atrajeron atención, pero el castigo de los prelados de Estados Unidos, un país cuyos clérigos Francisco ha desconfiado durante mucho tiempo, ha tocado una fibra conservadora. Los aliados cercanos de Francisco han dicho que América, con su bien financiado aparato de medios católicos conservadores, amplificó las críticas que buscan frustrar la visión del Papa de una iglesia más inclusiva.

Cuando le preguntaron en el avión papal a su regreso de África en 2019 sobre los conservadores estadounidenses atacando su pontificado a través de vastas plataformas mediáticas, pareció restar importancia a la posibilidad de que se separen…