La Navidad llega temprano a Ucrania, pero no un momento demasiado pronto.

Las luces navideñas parpadearon antes de tiempo. Las familias cantaron villancicos un poco antes. Y los primeros regalos de la temporada —tradicionalmente escondidos debajo de una almohada o en una bota— aparecieron dos semanas antes.

Entre muchos de los cambios occidentales de Ucrania, establecidos poco a poco desde la independencia y acelerados durante la guerra, uno trajo una alegría especial este año: la Navidad llegó temprano.

Después de siglos de marcar la festividad el 7 de enero según el calendario de la Iglesia ortodoxa ucraniana, este año formalmente cambió para celebrarse el 25 de diciembre, al igual que en la mayor parte de Europa —y de manera significativa, no de acuerdo con Rusia.

Para Drynka, de 6 años, eso significó practicar villancicos antes y disfrutar de la emoción de recibir regalos, como una muñeca Rainbow High y un set de pintura, dos semanas antes de lo que lo hizo el año pasado.

“¡Me encanta la Navidad!” dijo.

Su madre, Halyna Shvets, vio un paso hacia Europa en la decisión de la iglesia ucraniana de cambiar la fecha lejos de la tradición rusa, no solo para las celebraciones navideñas, sino también para otras festividades religiosas.

“Estamos realmente felices”, dijo. “La fe en Dios es pilar fundamental de nuestras vidas. Celebrar la Navidad, el nacimiento de Jesucristo, es una oportunidad para reunirnos en esta hermosa tradición religiosa ucraniana”.

La Navidad, al igual que muchas otras cosas en Ucrania en estos días, está estrechamente vinculada con la guerra del país con Rusia. La Iglesia ortodoxa ucraniana ha tomado la posición de que el calendario juliano utilizado en la iglesia rusa no tiene importancia religiosa, y que las festividades deberían celebrarse de acuerdo con el calendario por el que las personas viven en su vida diaria. Incluso antes del cambio formal de este año, algunos creyentes ortodoxos ucranianos, en el primer año después de la invasión rusa, habían movido la Navidad a diciembre.

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Técnicamente, el cambio en la celebración es una recomendación; cada parroquia decide cuándo marcar la festividad. Pero de las aproximadamente 7,500 parroquias de la Iglesia ortodoxa ucraniana, todas excepto 120 cambiaron la fecha de Navidad este año, a medida que la invasión rusa se acerca a su segundo año completo.

La mayoría de las iglesias ortodoxas orientales ya habían tomado esta postura. Después del cambio de la iglesia ucraniana, solo cuatro de las 15 denominaciones ortodoxas orientales —en Rusia, Serbia, Finlandia y Jerusalén— siguen el calendario juliano, que se queda 13 días atrás debido a una diferencia en el cálculo de la duración del año. Algunas comunidades religiosas en Grecia, Bulgaria y Rumanía, conocidas como los Viejos Festivos, también han seguido el calendario antiguo.

En su discurso navideño, el presidente Volodymyr Zelensky señaló la segunda Navidad en guerra, y el cambio de fecha para que los ucranianos ortodoxos y católicos celebren el mismo día. “Hoy, todos los ucranianos están juntos”, dijo. “Todos celebramos la Navidad juntos. En la misma fecha, como una gran familia, como una nación, como un país unido”.

Zelensky dijo que muchos ucranianos celebrarán con lugares vacíos en la mesa para los soldados en el frente. Todos, sin embargo, orarán por la paz juntos “sin una diferencia de dos semanas de tiempo”.

Después de que Ucrania obtuvo su independencia en 1991, la Iglesia ortodoxa ucraniana se separó de la Iglesia ortodoxa rusa, aunque gran parte de la liturgia y las tradiciones continuaron siendo similares. En 2018, esa división se formalizó, aunque una rama de la iglesia permaneció alineada con Rusia.

Después de la invasión, esta rama eliminó de los documentos de la iglesia cualquier mención formal de lealtad a la iglesia rusa, pero continúa celebrando la Navidad en enero.

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Los líderes e incluso los creyentes de la iglesia dicen que celebrar las festividades separadamente de los rusos es un cambio feliz.

“Vemos que el Patriarcado de Moscú crea mitos sobre el zar y el mundo ruso, y la gente los cree”, dijo el Padre Mykhailo Omelian, portavoz de la iglesia ucraniana. Celebrar aparte de los rusos ayudará a diferenciar la rama ucraniana de la ortodoxia, dijo.

“Este proceso comenzó en los ámbitos económico, político, social y cultural, y ahora llega al aspecto espiritual”, dijo. “La esfera religiosa no puede pertenecer a un país agresor”.

La mayoría de los ucranianos aceptarán el cambio, dijo Liudmyla Fylypovych, profesora de religión en la Academia de Kyiv-Mohyla en una entrevista. Pasar de enero a diciembre no altera el significado de la Navidad, dijo, añadiendo. “Celebramos no la fecha sino el evento” del nacimiento de Jesús.

La mayor parte del cambio se ha llevado a cabo sin problemas, según dicen familias y líderes de la iglesia. Los presentes, tradicionalmente escondidos en los zapatos o en algún lugar del dormitorio el día de San Nicolás el 6 de diciembre, deleitan a millones de niños ucranianos.

El ritmo de las serenatas y las representaciones de obras navideñas se adelantaron dos semanas. En Nochebuena, los niños recorren los pueblos o suben y bajan las escaleras de los edificios de apartamentos, cantando villancicos y recibiendo pequeños regalos de aquellos que escucharon, una tradición llevada a cabo ahora el 24 de diciembre en lugar del 6 de enero.

En otra tradición ucraniana, el día de Navidad, los niños realizan obras de teatro referentes a la historia de la Natividad en las calles centrales de su pueblo. La práctica comenzó antes este año.

Las ciudades cambiaron los horarios para cientos de eventos navideños. En la ciudad occidental de Lviv, por ejemplo, se organizaron más de 200 actividades de Navidad y de Año Nuevo, incluidas las obras de teatro en la calle el día de Navidad, bajo el nuevo calendario.

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Para aquellos que lo observan, un ayuno religioso previo a la fiesta de abstención de carne también llegó temprano este año.

A lo largo del frente de guerra, alrededor de 700 sacerdotes de la Iglesia ortodoxa ucraniana, que actúan como capellanes, visitaron trincheras y búnkeres para bendecir a las tropas, dijo el padre Mykhailo, el portavoz de la iglesia. No se oficiará la misa navideña en áreas cercanas al frente, ya que cualquier congregación militar se convierte en un objetivo para la artillería o los misiles rusos.

Epifani, el metropolitano y líder de la iglesia ucraniana, oficiará una misa el lunes en la catedral de Santa Sofía en Kyiv. Publicó sus oraciones navideñas en línea, antes de lo habitual.

“En medio del dolor y el sufrimiento de la guerra, en medio del dolor de las pérdidas, aún celebramos”, planeaba decir durante la liturgia del lunes, “porque para nosotros la Navidad no es solo o tanto un momento de entretenimiento y regalos como testimonio de la victoria de la verdad y la bondad y la inevitable derrota del mal”.

Su discurso terminó con las palabras festivas habituales: “¡Cristo ha nacido!”

Hubo algunos problemas en el cambio de fecha. Con menos tiempo de vacaciones escolares antes de la Navidad, la preparación de la comida festiva y su plato principal —un plato de granos de trigo hervidos con nueces y frutas secas— es más frenética, dijo la Sra. Shvets. Pero eso es un inconveniente menor, agregó.

“Hemos estado esperando esto durante muchos años”, dijo la Sra. Shvets.

“Estamos muy contentos y agradecidos”, dijo. “Es maravilloso que celebremos con el resto del mundo”.

Oleksandra Mykolyshyn contribuyó con este reportaje.