El Reino Unido prohibirá los vapeadores desechables para prevenir su uso por parte de los niños.

El paquete de colores brillantes mezcla hábilmente el rosa ombré y el verde lima. El interior del producto viene envuelto en sabor “fresa kiwi”.

Cada vez más, los vaporizadores desechables de plástico como este están llegando a manos de niños, con uno de cada cinco jóvenes en Gran Bretaña entre las edades de 11 y 17 años probando el vapeo el año pasado, según Action on Smoking and Health, una organización benéfica independiente de salud pública.

Pronto, serán prohibidos en Gran Bretaña, anunció el primer ministro Rishi Sunak el lunes, cuando presentó un paquete de medidas para prohibir los vaporizadores de un solo uso, restringir los sabores y regular el empaque y la exhibición.

Gran Bretaña está siguiendo a varias otras naciones, y a varios estados estadounidenses, que ya han tomado medidas para frenar el vapeo en menores de edad, ya que el empaque colorido y de moda y el sabor a frutas o caramelos ha resultado atractivo para adolescentes y niños.

El Sr. Sunak dijo que la prohibición, que forma parte de una legislación que aún debe ser aprobada por el Parlamento, tenía la intención de detener “una de las tendencias más preocupantes en este momento”, antes de que se convierta en “endémica”.

“Los impactos a largo plazo del vapeo son desconocidos y la nicotina en ellos puede ser altamente adictiva, por lo que, si bien el vapeo puede ser una herramienta útil para ayudar a los fumadores a dejar de fumar, la comercialización de los vaporizadores a niños no es aceptable”, dijo en un comunicado.

Andrea Leadsom, ministra de Salud de Gran Bretaña, dijo que las medidas tenían la intención de asegurar que los vaporizadores estuvieran dirigidos a adultos que estaban dejando de fumar, en lugar de a niños.

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“La nicotina es altamente adictiva, por lo que es completamente inaceptable que los niños estén obteniendo estos productos, muchos de los cuales están diseñados para atraer a los jóvenes”, dijo en un comunicado.

Encuestas recientes sugieren un fuerte aumento en el número de jóvenes que vapean en Gran Bretaña. En 2023, el 20,5 por ciento de los niños de 11 a 17 años lo habían probado, en comparación con el 15,8 por ciento en 2022 y el 13,9 por ciento en 2020, según datos de Action on Smoking and Health, una organización benéfica independiente de salud pública.

La organización benéfica dijo que la gran mayoría estaba usando vaporizadores desechables de un solo uso, y la marca más popular era Elf Bar, con sabores de frutas o refrescos más utilizados por ese grupo de edad.

Los vaporizadores desechables, que contienen baterías de litio, también dañan el medio ambiente, con un estimado de cinco millones de unidades desechadas cada semana en Gran Bretaña en 2023, en comparación con 1,3 millones un año antes, según estadísticas gubernamentales.

La semana pasada, el Dr. Tedros Adhanom Ghebreyesus, director general de la Organización Mundial de la Salud, expresó su preocupación por el creciente uso de vaporizadores por parte de los jóvenes, y exhortó a los Estados miembros “a tomar medidas rápidas para contrarrestar esta amenaza emergente”.

Hablando en una reunión de funcionarios de salud pública en Ginebra el miércoles, el Dr. Tedros dijo que si bien la industria tabacalera presentaba el vapeo como inofensivo, “está lleno de daños y en realidad está dañando a los niños”.

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“Los enganchas con esto, piensan que es inteligente, a la moda, genial”, dijo de los esfuerzos de los productores de vaporizadores para comercializar a los jóvenes, “Y luego serán clientes de la industria tabacalera de por vida, eso es lo que está pasando”.

Lo comparó con “la historia que se repite pero con una forma diferente, la misma nicotina con un paquete diferente”, estableciendo paralelismos entre los primeros días de la comercialización de cigarrillos a los jóvenes.

Si bien no es ilegal que las personas menores de 18 años fumen o usen vaporizadores en Gran Bretaña, sí es ilegal que se les vendan esos productos. Al prohibir los vaporizadores desechables y restringir los sabores y el empaque de los vaporizadores recargables, el gobierno espera que sea mucho menos probable que los jóvenes experimenten con los cigarrillos electrónicos.

Las medidas anunciadas el lunes forman parte de una estrategia gubernamental más amplia para frenar el uso general del tabaco. El año pasado, el Sr. Sunak anunció planes para hacer ilegal vender cigarrillos a cualquier persona nacida el 1 de enero de 2009 o después, para que aquellos que cumplan 15 años este año o sean más jóvenes nunca puedan comprarlos legalmente.

Otros países buscan frenar el atractivo del vapeo para los jóvenes. Australia introdujo una legislación amplia a finales del año pasado que prohíbe todo vapeo sin receta. Los legisladores franceses respaldaron una propuesta para prohibir los vaporizadores de un solo uso. Y Nueva Zelanda ha introducido regulaciones sobre la comercialización de vaporizadores a niños.