Datos laborales inestables dejan a los banqueros centrales en terreno inestable

Las cifras de empleo están siendo observadas de cerca por los banqueros centrales de todo el mundo mientras intentan descifrar cuándo recortar las tasas de interés este año. Hay solo un problema: los datos podrían no ser confiables.

Los cambios en la inmigración, los rápidos cambios en las condiciones laborales a raíz de la pandemia y una menor participación en las encuestas se combinan para crear un gran problema para los estadísticos del mercado laboral.

Los economistas están cuestionando cada vez más si los informes oficiales pueden ser confiables para obtener una lectura precisa del mercado laboral, con constantes revisiones a datos cruciales de empleo en Estados Unidos siendo solo una de las muchas preocupaciones que enfrentan los responsables de políticas.

Desde el comienzo de 2023, el número final de nóminas no agrícolas de Estados Unidos ha sido rebajado desde la primera estimación siete veces. La cifra de empleos de enero, inicialmente descrita como “asombrosa”, se redujo en 124,000 un mes después a una cifra más modesta de 229,000. La cifra final de enero se publicará el viernes, junto con la estimación preliminar para marzo.

Las discrepancias han dejado a los responsables de tasas y a los economistas luchando por evaluar si el mercado laboral caliente del país se ha calmado lo suficiente como para comenzar a considerar la posibilidad de reducir las tasas. Una desaceleración aliviaría las preocupaciones de que un fuerte crecimiento salarial podría desencadenar un nuevo aumento de la inflación.

“En este momento, todos ven el primer número de NFP y piensan, ‘Oh, sí, eso se va a revisar a la baja’”, dijo Jason Furman, profesor de la Universidad de Harvard.

El problema con las revisiones de datos

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La divergencia entre las estadísticas actuales de empleo de la Oficina de Estadísticas Laborales de Estados Unidos, sobre las cuales se basa el número de NFP, y la encuesta domiciliaria del organismo ha llevado a algunos a sospechar que las cifras de empleo pueden estar subestimando una hinchazón de la fuerza laboral de Estados Unidos.

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Jared Bernstein, economista jefe del presidente de Estados Unidos Joe Biden, dijo que si bien la calidad de los datos del mercado laboral de Estados Unidos seguía siendo “muy alta” y la BLS hacía “un gran trabajo”, el problema de si los datos capturaban adecuadamente un aumento en la inmigración era “algo realmente importante en qué pensar”.

Otros países también enfrentan problemas con sus datos. En el Reino Unido, la Oficina de Estadísticas Nacionales estuvo durante meses sin poder publicar ni siquiera su estimación principal de desempleo porque la tasa de respuesta a su encuesta de la fuerza laboral había caído tanto que era poco confiable.

La ONS sigue advirtiendo a los usuarios que traten con extrema precaución los datos irregulares que ahora está publicando, lo que complica las decisiones sobre políticas como el salario mínimo, así como sobre las tasas de interés, y dificulta a los responsables de políticas locales y nacionales planificar los servicios.

La Comisión Europea llamó la atención sobre la caída en las tasas de respuesta a su encuesta de la fuerza laboral a principios de la pandemia, diciendo que podría introducir “errores aleatorios y sistemáticos” en sus datos en un momento en que “la realidad laboral de muchas personas ha cambiado extensamente”.

En Canadá, la oficina de estadísticas ha tenido dificultades para mantener la tasa de respuesta a su encuesta de la fuerza laboral después de una caída inducida por Covid, aunque Statcan dice que está seguro de que la encuesta sigue dando una imagen confiable.

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Sally Anderson, de la división de estadísticas laborales actuales de la BLS, que compila la encuesta utilizada para las nóminas no agrícolas, piensa que la disminución a largo plazo en las tasas de respuesta se debe a la “fatiga de la encuesta”.

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“Hoy en día, cuando vas de compras, tienen tu dirección de correo electrónico y te están encuestando incluso antes de salir de la tienda”, dijo Anderson. “Así que estamos compitiendo con todo eso.”

Agregó que la disminución se aceleró durante la pandemia a medida que los patrones de hogares y negocios cambiaron, y que se veía exacerbada por un uso creciente del identificador de llamadas con desconfianza hacia los llamantes desconocidos.

En el Reino Unido, Sam Beckett, asesor económico principal del Tesoro, dijo al comité de asuntos económicos de la Cámara de los Lores el mes pasado: “Las personas son cada vez menos dispuestas a participar en estas largas encuestas puerta a puerta, por lo que ha creado un problema con la calidad de las estadísticas”.

Beckett añadió: “Obviamente es un desafío en un momento en el que querrías saber muy exactamente lo que estaba sucediendo”.

Algunas agencias estadísticas han ofrecido incentivos para aumentar sus números.

La ONS ha intentado obsequios gratuitos, vales de £10, seguimiento intensivo de los no respondientes y cuestionarios más cortos a medida que avanza para reemplazar su encuesta de la fuerza laboral desgastada por una encuesta “transformada” en línea principalmente para finales de este año.

La BLS dijo que tal movimiento aumentaría sustancialmente los costos. “Estamos operando dentro de las restricciones presupuestarias y ofrecer incentivos no funcionaría dentro del presupuesto”, dijo Chris Manning, gerente de programa del programa CES.

Una opción más radical sería seguir el modelo ya implementado en algunos países, incluidos Francia y Canadá, y hacer que sea obligatorio por ley completar el cuestionario. En Estados Unidos, solo cuatro de los 50 estados hacen obligatoria la respuesta a encuestas del gobierno. Un informe independiente sugirió recientemente que la Autoridad de Estadísticas del Reino Unido podría hacer que completar su encuesta de la fuerza laboral sea obligatorio.

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Francia, que renovó su encuesta de la fuerza laboral en 2021, ha encontrado que este requisito legal es imposible de hacer cumplir y la multa de €38 por no cumplir es poco probable que disuada a quienes prefieren no responder.

El objetivo final de muchas agencias es pasar a cifras basadas en grandes conjuntos de datos gubernamentales y otros datos digitales, con las encuestas desempeñando un papel mucho menor que en el pasado.

Denise Lievesley, quien dirigió la revisión del UKSA, dijo que todas las agencias de estadísticas de la OCDE veían esto como esencial debido a “la disminución de las tasas de respuesta a las encuestas convencionales, la creciente demanda de estadísticas más oportunas y las presiones sobre los presupuestos del sector público”.

Sin embargo, Lievesley reconoció que los sistemas informáticos obsoletos y las preocupaciones sobre la privacidad complicaban la tarea, y las agencias admitieron que las encuestas aún podrían ser la única forma de responder algunas preguntas realmente importantes.

La BLS dijo que la puntualidad también era un problema para las NFP, que suelen publicarse el primer viernes de cada mes, solo unos días después del período que miden.

Anderson señaló que la mayoría de otras fuentes de datos aparecían con un tiempo de demora mucho mayor que las NFP, aunque añadió que la BLS aceptaba algunos archivos electrónicos grandes y extraía los datos necesarios de estos para acortar el tiempo que tardaban las empresas en responder.

Mientras tanto, economistas y responsables de políticas en el Reino Unido y Estados Unidos están haciendo todo lo posible para armar una vista coherente de sus mercados laborales al analizar un rango más amplio de encuestas y datos alternativos.

“Hay muchos más indicadores que solo los números de nóminas”, dijo Jan Hatzius, economista jefe de Goldman Sachs, agregando que, aunque la inmigración dificultaba obtener una lectura exacta de la situación, todos los indicadores apuntaban “en la dirección de un mayor equilibrio en el mercado laboral”.