Enseñar a los adolescentes a comprender sus emociones es clave para ayudarles a crecer y madurar.

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Los padres que se enfocan únicamente en ‘arreglar el comportamiento’ dejarán a sus adolescentes sintiéndose incomprendidos, según un nuevo libro, ¿Cómo abrazas a un cactus?, que aboga por la ‘Paternidad Reflexiva’ y por entender lo que sucede en el cerebro adolescente.

Enseñar a los adolescentes a entender sus sentimientos es “clave” para ayudarlos a madurar en adultos resilientes e independientes, dice la autora, la Dra. Sheila Redfern, una psicóloga clínica infantil con sede en Londres.

Obteniendo ideas de 30 años de trabajo, ella dice: en lugar de enfocarse en erradicar comportamientos difíciles, los padres deberían enseñar a sus hijos a manejar sus sentimientos y relaciones de manera segura.

“Entender la neurociencia del cerebro adolescente en desarrollo realmente puede ayudar a los padres a empatizar y conectar con sus hijos adolescentes,” dijo Redfern.

Aunque la crianza de adolescentes es un desafío único—con preocupaciones sobre el uso de las redes sociales, autolesiones y conductas de riesgo—esta etapa puede ser muy gratificante para todos.

La paternidad reflexiva permite a los padres apoyar a los adolescentes en encontrar sus propias ideas sobre cómo van a enfrentar los desafíos cuando surjan.

‘‘El enfoque está en mantener una conexión con tu adolescente y ayudarlos a manejar, a veces, sentimientos abrumadores y no deseados. Esta es una de las habilidades más importantes para la vida que puedes enseñarle a tu adolescente.’’

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“Al sacar de tu adolescente cómo están planeando resolver dificultades—sin señalar defectos sino simplemente ofreciendo otra perspectiva de posibles desventajas—les ayudarás a ganar independencia y desarrollar habilidades para la vida mientras te mantienes conectado con ellos.”

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Un concepto clave de la paternidad reflexiva es que los padres se chequeen a sí mismos: si están experimentando emociones fuertes, deben tomarse un tiempo para reflexionar antes de iniciar una conversación.

Luego, los padres pueden abordar la angustia emocional de un adolescente utilizando validación y empatía, describiendo cómo se sienten y evitando expresar su propia opinión.

‘‘Dar este paso de auto-reflexión primero, te permitirá prestar toda tu atención y curiosidad a la perspectiva de tu adolescente, y ellos te percibirán como alguien constante, consistente y confiable,’’ explicó Redfern.

‘‘Esto puede ser extremadamente difícil para los padres ya que nos preocupamos mucho por nuestros adolescentes y regular las emociones (propias) a veces es difícil.’’

Ella señala que los años de la adolescencia son un momento extremadamente crucial para el desarrollo mental, y los adolescentes tienen un mayor riesgo de enfermedades mentales.

‘‘No es solo un momento de cambio físico y neurológico, sino también de gran vulnerabilidad. Durante este período de desarrollo, los adolescentes son mucho más propensos a participar en comportamientos riesgosos y desarrollar una enfermedad mental.’’

La investigación sugiere que hay tres sistemas bioconductuales básicos que permiten a los humanos adaptarse a un entorno social complejo: el sistema de recompensa; el sistema de ‘mentalización’ o ‘cognición social’, que es nuestra capacidad de entendernos a nosotros mismos y a los demás en términos de nuestros sentimientos, deseos y valores; y finalmente el sistema de estrés y amenaza.

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Redfern dice que durante la adolescencia, estos tres sistemas bioconductuales están siendo reorganizados en el cerebro y esta reorganización de los sistemas conduce a patrones de pensamiento, comportamiento y respuestas a los demás que pueden ser difíciles de comprender, parecer ilógicos, muy reactivos o autodestructivos.

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Esto se debe a que los adolescentes procesan la información con la amígdala—la parte emocional del cerebro, lo que los lleva a estar muy centrados en sus propias emociones y menos capaces de sintonizar con otras personas.

‘‘Cuando observamos el desarrollo del cerebro, es inexacto describir a un joven de 18 años como un adulto. Nuestros cerebros no se han desarrollado por completo hasta que tenemos mediados de los veinte años. Desde la edad de 18 años hasta alrededor de los 25 años, a veces incluso después, nuestros cerebros siguen desarrollándose.’’

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Ella describe que este cerebro cargado emocionalmente puede hacer suposiciones que parecen hechos y convertirse en una mentalidad—pensamientos como ‘nadie me quiere, estoy solo’.

Cuando los adolescentes pierden la capacidad de ser reflexivos debido a cambios en sus cerebros—resultando en estados frecuentes de alta excitación emocional—los padres pueden intervenir y ayudar a guiar el proceso.

Si bien la paternidad reflexiva puede traer una mayor conexión entre tú y tu adolescente, y esperanzadamente incluso una calma y una comprensión mejorada de tu relación—es importante mantener límites fuertes.

‘‘Reflexionar sobre pensamientos y sentimientos por sí solo no es el tipo de crianza que se está promoviendo aquí. Los límites aún cuentan, al igual que la autoridad parental,’’ concluye Redfern, cuyo sitio web tiene muchos artículos que explican más.

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Ninguno de nosotros puede ser un padre reflexivo todo el tiempo, porque nuestras emociones suben y bajan junto con los eventos, pero podemos intentar hacerlo mejor la próxima vez al aprender algunas de estas mejores prácticas.

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NOTA: Si los padres tienen preocupaciones serias sobre la salud mental de sus adolescentes, por favor busquen ayuda profesional, o llamen al 911. Podrían intentar llamar a Padres Anónimos, una línea de ayuda de 50 años para madres y padres en los Estados Unidos (al 1-855-427-2736). En Inglaterra y Gales, pueden probar Family Line llamando al 0808 800 2222.