El factor sorpresa en las elecciones de Taiwán: jóvenes votantes frustrados

Durante los meses previos a una elección presidencial fundamental para Taiwán, los candidatos se han centrado en quién puede manejar mejor la relación volátil de la democracia insular con China, con sus preocupaciones sobre los riesgos de la guerra. Pero en un reciente foro en Taipei, los votantes más jóvenes en su lugar bombardearon a dos de los candidatos con preguntas sobre problemas cotidianos como el alquiler, las estafas telefónicas y la edad para votar.

Fue una destilación reveladora de la carrera, cuyo resultado tendrá implicaciones de gran alcance para Taiwán. La isla es un posible punto de fricción entre los Estados Unidos y China, que reclama a Taiwán como su territorio y ha señalado que podría aumentar las amenazas militares si el Partido Progresista Democrático gana.

Pero muchos votantes taiwaneses, especialmente los de entre 20 y 30 años, dicen estar cansados de la geopolítica y anhelar una campaña más centrada en sus necesidades en casa. En entrevistas, hablaron del aumento de los costos de vivienda, el lento crecimiento de los ingresos y las perspectivas laborales cada vez más limitadas. Un número considerable expresó desilusión con los dos partidos dominantes de Taiwán, el gobernante Partido Progresista Democrático y el Partido Nacionalista de oposición.

Esta preocupación ha contribuido al ascenso de un tercero: el Partido Popular de Taiwán, un recién llegado que ha ganado fuerza en las encuestas en parte al aprovechar la frustración por temas básicos, especialmente entre los más jóvenes. Los dos principales partidos también han emitido paquetes de políticas prometiendo abordar estas ansiedades.

Para los jóvenes, a quién voten en última instancia, y cuántos voten en general, podría ser crucial para decidir la elección presidencial el 13 de enero. Según datos oficiales, alrededor del 70 por ciento de los taiwaneses de entre 20 y 30 años votaron en las elecciones presidenciales de 2020, una parte más baja que entre los votantes de mediana edad y mayores. Las personas de 20 a 34 años representan una quinta parte de la población de Taiwán, según estimaciones del gobierno.

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“Estamos cansados de las divisiones y las guerras de palabras entre partidos políticos”, dijo Shen Chih-hsiang, un estudiante de biotecnología de Kaohsiung, una ciudad del sur que es tradicionalmente un bastión del Partido Progresista Democrático. Se mantuvo indeciso sobre a quién apoyar.

“En lugar de preocuparnos por la política de las potencias mundiales que son difíciles de cambiar”, dijo el Sr. Shen, de 25 años, “me preocupa más si podré conseguir trabajo y pagar una casa después de graduarme.”

Las frustraciones expresadas por los votantes de Taiwán han destacado algunos de los problemas a los que la próxima administración estará bajo presión para abordar. Taiwán es conocido por su avanzada industria de semiconductores. Pero muchos trabajadores más jóvenes de empresas más pequeñas ganan ingresos relativamente bajos, y la inflación puede erosionar cualquier pequeño aumento salarial. Los precios de la vivienda han subido en muchas ciudades.

El vicepresidente Lai Ching-te, candidato del Partido Progresista Democrático, ha liderado las encuestas durante meses. Pero su ventaja se ha reducido en comparación con Hou Yu-ih, el candidato del Partido Nacionalista, o Kuomintang. Ko Wen-je, el candidato del Partido Popular de Taiwán, ha bajado en las encuestas recientes, pero aún podría desempeñar un papel decisivo al atraer votos jóvenes que antes podrían haber ido al partido de Lai.

Para aumentar las posibilidades de una victoria de la oposición, Hou y Ko habían discutido brevemente la posibilidad de formar una alianza. Pero las conversaciones se derrumbaron de manera espectacular a fines del mes pasado.

“Gran parte de este apoyo juvenil a Ko Wen-je está realmente motivado no por la verdadera admiración por el hombre y sus políticas, sino por la frustración”, dijo Lev Nachman, profesor de ciencias políticas en la Universidad Nacional Chengchi de Taipei, citando discusiones en grupos focales que había tenido con estudiantes taiwaneses.

“Esta idea de que el P.P.D. y el K.M.T. son igual de malos parece haberse apoderado de muchos votantes más jóvenes”, dijo el profesor Nachman, refiriéndose a los dos principales partidos.

En una encuesta reciente de My Formosa, una revista en línea, el 29 por ciento de los encuestados de 20 a 29 años dijeron que apoyaban al Sr. Ko y a su compañero de fórmula, una caída desde la encuesta anterior, mientras que el 36 por ciento respaldaba a Lai. Otras encuestas sugirieron un patrón similar, aunque los expertos subrayaron que esos resultados podrían cambiar en las semanas finales de la carrera.

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El murmullo del descontento no significaba que los taiwaneses desestimaran los riesgos de conflicto con China, dijo Chang Yu-meng, presidente de la Asociación Juvenil de Taiwán por la Democracia. El grupo había organizado el foro presidencial el mes pasado, en el que el Sr. Lai y el Sr. Ko respondieron preguntas de votantes más jóvenes.

“Creo que los jóvenes siguen preocupados por temas internacionales”, dijo Chang en una entrevista después del foro, citando las relaciones con China como ejemplo. “Pero aparte de eso, están realmente preocupados por una diversidad de temas.”

Ganar las elecciones sería un hito para el Partido Progresista Democrático. Una vez como un forastero peleón, fue fundado en 1986 al tiempo que una ola de protestas masivas y actividad democrática obligó al Partido Nacionalista a abandonar el gobierno autoritario. Desde que Taiwán comenzó elecciones presidenciales directas en 1996, ningún partido ha ganado más de dos mandatos consecutivos.

El Partido Progresista Democrático tiende a ganar la mayor parte del voto joven, pero después de dos mandatos en el poder bajo el presidente Tsai Ing-wen, ya no es una cara fresca. Y muchos taiwaneses más jóvenes tienden a ver a los Nacionalistas de la oposición como un partido muy atrapado en el pasado y demasiado apegado a China.

“Para los jóvenes en Taiwán ahora, el P.P.D. es el establecimiento”, dijo Shelley Rigger, profesora en el Davidson College en Carolina del Norte, quien ha estudiado durante mucho tiempo la política taiwanesa y ha realizado entrevistas con votantes más jóvenes. “Cualquier cosa que el P.P.D. iba a hacer por los jóvenes, deberían haberla hecho ya. Hay mucha insatisfacción juvenil con la economía.”

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El Sr. Ko, un cirujano y exalcalde de Taipei, ha saltado al espacio creado por este descontento. Apoyó al Partido Progresista Democrático al comienzo de su ascenso político, pero formó el Partido Popular de Taiwán en 2019 como una alternativa al establishment. En concentraciones por toda la isla, ha prometido resolver problemas de vivienda y económicos con un enfoque directo que, dice, perfeccionó en salas de emergencias de hospitales. El Sr. Ko y sus partidarios argumentan que también puede descongelar las relaciones con China.

“Taiwán ha estado estancado por demasiado tiempo y necesita algunos cambios”, dijo Hsieh Yu-ching, de 20 años, quien recientemente asistió a un mitin juvenil organizado por el Sr. Ko.

El Sr. Lai recientemente anunció una serie de políticas para los jóvenes, prometiendo mejorar las oportunidades laborales y mitigar los altos costos de la vivienda. También anunció como su compañera de fórmula a Bi-khim Hsiao, quien ha sido la representante de Taiwán en Washington por más de tres años. Varios expertos dijeron que la Sra. Hsiao podría aumentar el entusiasmo por los Progresistas Demócratas.

“También quiero reconocer los muchos desafíos domésticos y sociales a los que se enfrentan nuestros jóvenes”, dijo la Sra. Hsiao en una conferencia de prensa el mes pasado. Prometió hacer más para abordar la ansiedad sobre empleos, vivienda y el medio ambiente.

Todos los partidos enfrentan el desafío de convencer a los votantes para que acudan a las urnas. La edad mínima para votar en Taiwán, 20 años, es más alta que en muchas otras democracias, y las personas deben votar donde estén oficialmente registradas como residentes. Para algunos votantes, especialmente los más jóvenes, eso significa un largo viaje de regreso a sus pueblos natales.

Millie Lin, que trabaja en una empresa de tecnología en Taipei y es originaria de Tainan, en el extremo opuesto de la isla, dijo que no había decidido si iría a casa a votar el 13 de enero.

“Cuando veo las luchas entre los partidos políticos”, dijo, “a veces siento que mi voto no puede cambiar nada”.