China cancela la conferencia de prensa anual del primer ministro en un movimiento sorpresa.

El primer ministro de China ya no dará una conferencia de prensa después de la reunión legislativa anual del país, anunció Beijing el lunes, poniendo fin a una práctica de tres décadas que había sido una oportunidad excepcionalmente rara para que los periodistas interactuaran con los principales líderes chinos.

La decisión, anunciada un día antes de la apertura de la asamblea legislativa de este año, fue para muchos observadores una señal de la creciente opacidad de la información en el país, incluso cuando el gobierno ha declarado su compromiso con la transparencia y fomentar un entorno empresarial amigable.

También reforzó cómo el principal líder de China, Xi Jinping, ha consolidado el poder, relegando a todos los demás funcionarios, incluido el primer ministro, el número dos del país, que supervisa los ministerios gubernamentales, a roles mucho menos visibles. El actual primer ministro de China, Li Qiang, fue ampliamente considerado haber sido elevado al cargo el año pasado debido a su lealtad al Sr. Xi.

“Salvo circunstancias especiales, en los próximos años tampoco habrá una conferencia de prensa del primer ministro después de la sesión legislativa de este año,” dijo Lou Qinjian, portavoz de la legislatura, en una rueda de prensa sobre la sesión de este año.

El Sr. Lou ofreció pocos detalles sobre la decisión, excepto decir que habría un mayor número de sesiones de preguntas y respuestas con funcionarios de menor rango.

En las redes sociales chinas, los censores estaban regulando de cerca la discusión sobre el cambio. Las secciones de comentarios de muchos informes de noticias oficiales sobre el anuncio fueron cerradas. En la popular plataforma Weibo, una búsqueda del hashtag “No habrá conferencia de prensa del primer ministro después de la ceremonia de clausura de la sesión legislativa de este año” – el lenguaje utilizado en los informes oficiales – devolvía un mensaje de error: “Lo siento, este contenido no puede mostrarse”.

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El primer ministro de China ha presentado una conferencia de prensa al final de la reunión legislativa anual, conocida como el Congreso Nacional del Pueblo, desde 1993. Aunque las respuestas rara vez se apartaban de la línea oficial, era una oportunidad rara para los periodistas, incluidos los extranjeros, de hacer preguntas directamente a los principales líderes.

En conferencias anteriores, los periodistas han preguntado a los primeros ministros sobre temas que van desde el precio de las verduras en Beijing hasta presuntas violaciones de los derechos humanos y la posibilidad de elecciones directas. En 2012, la conferencia de prensa del entonces primer ministro de China, Wen Jiabao, duró tres horas; los periodistas preguntaron sobre los autoinmolaciones de tibetanos que protestaban contra el gobierno chino y un escándalo político que envolvía a Bo Xilai, el secretario del Partido Comunista de una importante ciudad.

Al día siguiente, el Sr. Bo fue destituido de su cargo y más tarde fue acusado y condenado por soborno.

Los funcionarios chinos habían presentado los intercambios como prueba de la creciente apertura del país.

“Siempre hay preguntas sensibles y difíciles de los periodistas, y el primer ministro siempre las resuelve con confianza, sabiduría y humor,” decía un artículo de 2018 publicado en las redes sociales por una cuenta oficial de la legislatura. La conferencia de prensa del primer ministro, continuaba, “se ha convertido en una ventana importante para observar la apertura y transparencia de China. A través de ella, países de todo el mundo pueden sentir el pulso de la reforma y apertura de China contemporánea, y su desarrollo político democrático.”

Pero desde que el Sr. Xi llegó al poder en 2012, ha endurecido los controles sobre la prensa y el discurso. Incluso los datos rutinarios sobre la economía – el corazón del portfolio del primer ministro – se han vuelto cada vez más limitados, especialmente a medida que el crecimiento de China ha disminuido en los últimos años.

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La conferencia de prensa del primer ministro, también se ha vuelto cada vez más guionizada. Las preguntas de los periodistas han sido revisadas de antemano durante mucho tiempo, pero el espacio para preguntar sobre temas sensibles ha disminuido.

Y el papel del primer ministro en sí mismo ha sido grandemente disminuido. El primer ministro que sirvió bajo el Sr. Xi, Li Keqiang, era visto como relativamente liberal y había abogado por dar a los mercados un papel mayor en la economía. En 2020, el Sr. Li hizo titulares cuando usó un lenguaje inusualmente franco para describir la situación de los chinos pobres, en un momento en que China promocionaba su éxito en la eliminación de la pobreza. En su conferencia de prensa anual de ese año, dijo que aún había 600 millones de personas cuyos ingresos “ni siquiera eran suficientes para alquilar una habitación en una ciudad china de tamaño mediano.”

Pero a lo largo de la década de Li como primer ministro, su influencia fue disminuyendo continuamente, mientras que el Sr. Xi promovía ayudantes vistos como más leales a él mismo y enfatizaba la seguridad y la ideología sobre el crecimiento económico. El primer ministro actual, Li Qiang, un ex ayudante del Sr. Xi, reemplazó a Li Keqiang en marzo del año pasado. Li Keqiang murió de un ataque al corazón en octubre.

Durante la conferencia de prensa de Li Qiang después del congreso del año pasado, la primera – y al final, probablemente la última – en el cargo, expresó su apoyo al sector privado, en medio de preocupaciones sobre la recuperación económica de China tras tres años de restricciones por el coronavirus. Pero asintió a menudo al Sr. Xi y ofreció pocos detalles.

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Y en el año transcurrido, el Sr. Li ha mantenido en gran medida un perfil más bajo que sus predecesores. Ha asistido a menos reuniones internacionales y ha volado en vuelos charter, según informes de medios estatales – no los jets especiales reservados para altos funcionarios generalmente utilizados por los primeros ministros anteriores.

Neil Thomas, un investigador de política china en el Instituto de Política de la Sociedad Asiática, dijo que la cancelación de la conferencia de prensa erosionaría aún más la visibilidad del primer ministro. “Ayuda a afianzar la noción de que no hay alternativa al liderazgo de Xi,” dijo el Sr. Thomas.

Keith Bradsher contribuyó con el reportaje, y Li You y Siyi Zhao contribuyeron con la investigación.