Sheffield dio al mundo el fútbol. Ahora quiere reconocimiento.

Según el hombre en el camión de alimentos, la parcela de tierra que ocupa en Sheffield, Inglaterra, es lo más mundano posible. Para él, el lugar, en el aparcamiento de un enorme supermercado de mejoras para el hogar, con su fachada cubierta de naranja vivo, no es exactamente un lugar donde la historia cobra vida.

John Wilson, un académico de la escuela de administración de la Universidad de Sheffield, mira el mismo lugar y apenas puede contener su emoción. Él dice que este es uno de los lugares donde nació el deporte más popular del mundo. No ve un aparcamiento. Él puede ver la historia: el césped verde, los jugadores sudorosos, las multitudes vitoreando.

Su pasión es sincera, absoluta y compartida por un pequeño grupo de historiadores aficionados y detectives voluntarios dedicados a restaurar a Sheffield, conocida principalmente por el acero, el carbón y por servir de escenario para la película “The Full Monty”, a su lugar legítimo como el indiscutible lugar de nacimiento del fútbol codificado, organizado y reconocible.

Por ahora, sus intentos han generado un recorrido a pie por la ciudad, hecho a través de una aplicación casera, y unas cuantas placas ligeramente desgastadas. Pero el Dr. Wilson y sus compatriotas tienen una visión audaz de lo que sus esfuerzos podrían producir: un “museo digital” de la historia del fútbol de Sheffield, un sendero de esculturas y, más que nada, una identidad clara y prestigiosa para una ciudad que, en tiempos recientes, ha luchado un poco para definirse a sí misma.

Miran al pasado de la ciudad para dar forma a su futuro, aunque, como advirtió el Dr. Wilson, tienen una tendencia a “irse por tangentes”.

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No se equivoca. Durante el paseo de media hora hasta el aparcamiento, el Dr. Wilson, de 65 años, y dos de sus compañeros entusiastas, John Stocks, un profesor retirado de inglés de 65 años y autor, y John Clarke, un ingeniero informático retirado de 63 años, tocaron una serie de temas que incluyeron, pero no se limitaron a, patrones de migración social en la Inglaterra victoriana, la serie de Netflix “The English Game” y la práctica de recubrir los muros con “crozzle”, un subproducto de los hornos de hierro.

Discutieron cada digresión con entusiasmo, sumergiéndose con avidez en cada madriguera. Al igual que muchos aficionados ardientes, disfrutaron tanto del detalle como de la generalidad.

La imagen que tienen en sus mentes, sin embargo, es clara.

“En los años 1850 y 60, había cientos de equipos, jugando entre ellos en partidos competitivos, en campos de toda la ciudad”, dijo el Sr. Stocks. Al estudiar el legado del fútbol de Sheffield, dijo que el pasado que han desenterrado revela a la ciudad como “el hogar de la primera cultura real del fútbol en cualquier lugar del mundo”. Eso, creen, también podría ser la clave de su futuro.