Otro conflicto de antimonopolio de Google llega a los tribunales en el caso de Epic Games

Durante dos meses, Google se ha enfrentado al Departamento de Justicia en un tribunal en Washington por acusaciones de que la compañía está abusando de su posición dominante en la búsqueda en línea y la publicidad para aplastar a sus competidores, un caso antimonopolio de alto riesgo que podría cambiar la forma del motor de búsqueda más popular del mundo. Ahora, se enfrenta a otro desafío legal más cercano a casa.

El lunes, Epic Games, la compañía detrás del popular juego Fortnite, aparecerá en un tribunal federal en San Francisco para iniciar un juicio de un mes en su propia demanda antimonopolio contra Google. Se espera que Epic argumente que Google está violando tanto las leyes antimonopolio estatales como federales, así como su principio fundacional de “No hacer el mal”, al ejercer poder monopólico sobre los desarrolladores de aplicaciones en su tienda de Google Play en los teléfonos móviles Android.

“Google ha relegado su lema prácticamente a un mero detalle y está utilizando su tamaño para hacer el mal a competidores, innovadores, clientes y usuarios en una serie de mercados que ha logrado monopolizar”, escribió Epic en su denuncia, presentada por primera vez en 2020. El desarrollador de videojuegos intentó evitar las tarifas de la tienda permitiendo que los jugadores de Fortnite pagaran directamente a Epic por los objetos dentro de la aplicación, lo que llevó a Google a prohibir el juego en la tienda.

Si Epic gana, Google podría verse obligado a modificar sus restrictivas reglas de la tienda de Google Play, permitiendo que otras compañías ofrezcan tiendas de aplicaciones competidoras y facilitando que los desarrolladores eviten el recorte que cobra por las compras dentro de la aplicación. En general, Google cobra una tarifa del 15 por ciento por los pagos de los clientes por suscripciones a aplicaciones y del 30 por ciento por las compras realizadas dentro de las aplicaciones descargadas de la tienda. (La compañía afirma que el 99 por ciento de los desarrolladores califican para una tarifa del 15 por ciento o menos en las compras dentro de la aplicación. Los grandes fabricantes de aplicaciones como Epic deben pagar el 30 por ciento).

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Las demandas antimonopolio simultáneas subrayan cómo Google está jugando a la defensiva en múltiples frentes mientras los reguladores y competidores intentan socavar su influencia en Internet.

Parte de un esfuerzo más amplio de los reguladores tecnológicos en los últimos años para frenar el creciente poder de las grandes tecnologías, las demandas podrían ser distracciones potencialmente perjudiciales para Google cuando intenta competir con Microsoft, OpenAI y otros en el campo emergente de la inteligencia artificial generativa.

“Es difícil imaginar que Google salga ileso del embrollo el próximo año”, dijo Paul Swanson, abogado antimonopolio de la firma Holland & Hart. “En algún momento, con tantos casos, uno se vuelve en tu contra”.

Aun así, Epic enfrenta una batalla cuesta arriba. Presentó demandas similares contra Apple en un juicio de 2021 que incluyó disputas sobre un plátano animado de Fortnite y la primera comparecencia judicial de Tim Cook como director ejecutivo de Apple, pero un juez federal rechazó la mayoría de los argumentos de Epic.

Este juicio tiene diferencias clave que hacen que Epic piense que tiene una oportunidad. Por un lado, el caso será decidido por un jurado en lugar de un juez. Epic también señalará lo que considera pruebas incriminatorias, argumentando que Google obligó a los fabricantes de teléfonos como Samsung a preinstalar y promover sus aplicaciones en sus dispositivos. Argumentará que un programa de Google llamado Project Hug sobornó a algunos desarrolladores para que continuaran usando el sistema de pago de Google. Google también está demandando a Epic y busca indemnización.

El Sr. Swanson dijo que un juicio con jurado podría beneficiar a Epic.

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“Google enfrenta un riesgo mucho mayor cuando se enfrenta a un grupo de personas normales que evalúan su comportamiento en comparación con los jueces que evalúan el comportamiento a través de la lente de un siglo de jurisprudencia antimonopolio”, dijo.

Con el tiempo, las acusaciones antimonopolio contra la tienda de Google Play se han reducido a un enfrentamiento uno a uno entre Google y Epic. En 2021, docenas de fiscales generales estatales demandaron a Google por motivos similares. Google llegó a un acuerdo tentativo con el grupo en septiembre. El martes, Google también anunció un acuerdo con Match Group, la compañía de aplicaciones de citas, que se unió al caso de Epic.

“Epic quiere todos los beneficios de Android y Google Play sin tener que pagar por ellos”, dijo Wilson White, vicepresidente de políticas públicas de Google, durante una sesión informativa con periodistas. “La demanda trastornaría un modelo de negocio que ha reducido los precios y aumentado las opciones”.

En 2020, Epic antagonizó a Google y Apple al alentar a sus clientes a evitar a los gigantes tecnológicos y pagar directamente a Epic por las compras realizadas en Fortnite, el juego animado de batalla real. Eso fue una violación de las reglas de ambas compañías, por lo que sacaron a Fortnite de sus tiendas de aplicaciones.

Epic respondió con demandas y una campaña de relaciones públicas centrada en Apple. Fortnite todavía estaba disponible en teléfonos Android porque Google permite una práctica llamada instalación lateral, es decir, la descarga de aplicaciones desde Internet fuera de la tienda de aplicaciones del teléfono.

Se espera que Epic argumente que Google ha dificultado la vida tanto de los usuarios de teléfonos Android como de los desarrolladores de aplicaciones mediante una variedad de medios. Epic argumentará que la instalación lateral es un proceso arduo con el que la mayoría de los usuarios de teléfonos luchan, lo que significa que Google puede mantener el control de facto sobre las aplicaciones en sus teléfonos a través de las restricciones de su tienda. Samsung también ofrece una tienda de aplicaciones en sus dispositivos Android.

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Se espera que declaren el director ejecutivo de Google, Sundar Pichai, y el de Epic, Tim Sweeney.

Esta semana, el Sr. Pichai declaró en el principal juicio antimonopolio del Departamento de Justicia contra el motor de búsqueda de Google. El departamento y los fiscales generales de docenas de estados acusan a Google de aplastar la competencia al pagar a Apple, Samsung y otros socios miles de millones de dólares al año para mantener su motor de búsqueda como predeterminado en sus navegadores web.

Google afirma que obtuvo las posiciones predeterminadas porque tiene un producto superior y que sus rivales no han invertido en la búsqueda.

Además de la comparecencia del Sr. Pichai, el caso ha incluido testimonios de empleados de Google y ejecutivos de algunos de sus competidores, incluido el director ejecutivo de Microsoft, Satya Nadella. Es probable que se emita un fallo en 2024.

Un juez federal en Virginia está considerando una demanda separada del Departamento de Justicia que acusa a Google de abusar ilegalmente de su poder monopólico sobre la tecnología que ofrece anuncios en línea. Un juicio en ese caso podría comenzar tan pronto como el próximo año.

Contribuyó a este informe David McCabe desde Washington.