Niña rescatada después de 16 horas bajo el barro en medio de tormentas mortales en Brasil.

Rescatistas en botes y aeronaves corrieron contra el tiempo el domingo para ayudar a personas aisladas en el sureste montañoso de Brasil después de que tormentas y fuertes lluvias mataran al menos a 23 personas, informaron funcionarios, mientras que una niña de 4 años fue rescatada después de más de 16 horas bajo el barro.

La avalancha azotó a los estados de Río de Janeiro y Espirito Santo, donde las autoridades describieron una situación caótica debido a las inundaciones. El gobierno del estado de Espirito Santo dijo el domingo que el número de muertos había aumentado a 15 a medida que avanzaban los rescatistas, mientras que casi 5.000 personas fueron obligadas a abandonar sus hogares debido al clima, informó The Associated Press.

El municipio más afectado es Mimoso do Sul, una ciudad de casi 25,000 habitantes ubicada en el sur de Espirito Santo. Trece muertes en Espirito Santo fueron registradas en Mimoso do Sul, según AP.

El gobernador del estado, Renato Casagrande, describió la situación como “caótica”, diciendo que hasta ahora no ha sido posible evaluar los daños en algunas de las zonas más aisladas, con temores de que el número de muertos aún podría aumentar.

Al menos ocho personas han muerto en el estado vecino de Río de Janeiro, dijeron funcionarios, la mayoría de ellos causados por deslizamientos de tierra.

Cuatro de las muertes en el estado de Río ocurrieron cuando la tormenta provocó el derrumbe de una casa en la ciudad de Petrópolis, a unos 45 millas tierra adentro desde la capital.

Nicelio Goncalves abre la nevera en su casa inundada después de fuertes lluvias en Duque de Caxias, Brasil, el domingo 24 de marzo de 2024. / Crédito: Bruna Prado / AP

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Equipos de búsqueda rescataron a una niña de 4 años enterrada en el barro durante más de 16 horas allí. Fue sacada con vida del lodo, aunque su padre fue encontrado muerto a su lado. Un vecino le dijo a AFP que el hombre había “protegido heroicamente a la niña con su cuerpo”, lo que permitió que sobreviviera.

Los equipos de rescate dijeron lo mismo, informó The Associated Press. Los equipos tuvieron que detener su trabajo el viernes por la noche debido a los riesgos de nuevos deslizamientos de tierra en la región, y su padre murió cuando una casa fue derribada, según AP. Tres personas más murieron en el mismo lugar.

“Mi hijo fue un guerrero, pasó todo ese tiempo allí y salvó a su pequeña hija”, dijo Roberto Napoleão, el abuelo de la niña de 4 años, a los periodistas, según informó AP. “No puedes imaginar lo que es perder un hijo. Duele mucho.”

La avalancha llegó mientras que Brasil, el país más grande de Sudamérica, atraviesa una racha reciente de eventos climáticos extremos, que los expertos dicen que son más propensos a ocurrir debido al cambio climático.

Tragedias ambientales como esta “se están intensificando con el cambio climático”, dijo el presidente Luiz Inacio Lula da Silva en una publicación en X, antes conocido como Twitter, agregando que miles de personas quedaron sin hogar debido a la tormenta.

Expresó simpatía por las víctimas y dijo que su gobierno estaba trabajando con las autoridades estatales y locales para “proteger, prevenir y reparar los daños por inundaciones”.

Unos 90 personas han sido rescatadas desde el viernes, según un boletín de un comité de emergencia compuesto por funcionarios del gobierno de Río y defensa civil.

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Imágenes en los medios locales mostraron ríos de agua, barro y escombros corriendo por laderas en la pintoresca Petrópolis, que en febrero de 2022 vio al menos 241 muertes a causa de otra tormenta catastrófica.

Docenas de soldados y bomberos, ayudados por perros, trabajaron el sábado bajo la lluvia intensa. Parte del cementerio había desaparecido, también vio un equipo de AFP en la ciudad, con posibles deslizamientos de tierra.

En Mimoso do Sul, se vio un camión de bomberos siendo arrastrado por una calle por las corrientes, mientras que imágenes divulgadas el sábado por el cuerpo de bomberos estatal mostraron barrios enteros bajo agua, con solo los techos de las casas visibles.

El Instituto Nacional de Meteorología había predicho una tormenta severa, particularmente en Río, con lluvias de casi 8 pulgadas al día desde el viernes hasta el domingo. Normalmente, la zona recibe 5 1/2 pulgadas de lluvia en todo marzo.

Las autoridades de Río habían declarado un día feriado administrativo el viernes cuando se acercaba la tormenta y pidieron a la gente que se quedara en casa.

La tormenta siguió a una ola de calor récord, cuando la humedad ayudó a elevar el índice de calor por encima de 62 grados Celsius, o 143 grados Fahrenheit.

Brasil ha sido vulnerable a lluvias y inundaciones catastróficas antes. En septiembre pasado, inundaciones de un ciclón en el sur de Brasil arrasaron casas, atraparon a conductores en vehículos y anegaron calles en varias ciudades, matando a casi 40 personas y dejando a 2,300 personas sin hogar.

En 2022, inundaciones y deslizamientos de tierra desencadenados por lluvias torrenciales mataron a más de 100 personas en el noreste de Brasil.

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The Associated Press contribuyó a este informe.