Los ganadores y perdedores de la IA tienen un precedente histórico: el auge de los canales en el siglo XVIIILos ganadores y perdedores de la IA tienen un precedente histórico: El auge de los canales en el siglo XVIII

Con Wall Street alabando a la inteligencia artificial como impulsora de la “cuarta revolución industrial” y empujando a los inversores a aprovechar la “fiebre del oro” lo antes posible, ha habido un verdadero ciclo de entusiasmo por las acciones de tecnología vinculadas a la inteligencia artificial en los últimos años. Líderes en inteligencia artificial como Microsoft y Nvidia están en alza en medio del entusiasmo y el impulso de las ganancias, pero algunos expertos todavía temen que el entusiasmo por la inteligencia artificial esté exagerado, si no es una burbuja total.

Con todo esto en mente, los inversores seguramente se preguntan: ¿Por cuánto tiempo durará la racha de las acciones de inteligencia artificial?

Para responder a esa pregunta, Peter Oppenheimer, estratega principal de acciones globales de Goldman Sachs y jefe de macroinvestigación en Europa, recurre a la historia, que ofrece muchas lecciones sobre cómo los avances tecnológicos pasados han ayudado o engañado a los inversores. 

Oppenheimer habló con Fortune sobre su nuevo libro, Any Happy Returns, que detalla el surgimiento de varias tecnologías innovadoras y cómo los inversores han navegado la agitación que han creado. La discusión incluso incluyó una maravilla tecnológica poco conocida y algo inesperada: los canales.

Ahora en gran parte olvidados, los canales revolucionaron el transporte, permitiendo el transporte rápido de bienes a los puertos y creando enormes ganancias al menos al principio.

La primera red de canales en el Reino Unido se construyó a mediados del siglo XVIII para transportar carga pesada, como carbón y mineral de hierro, así como productos frescos por todo el país. La nueva infraestructura acortó los tiempos de envío y su popularidad permitió a los inversores que financiaron los canales obtener buenas ganancias. Su éxito atrajo a multitudes de nuevos inversores y, en la década de 1790, se desarrolló una burbuja en las acciones de los canales en la Bolsa de Londres. Como suele ser el caso, esa burbuja eventualmente estalló, y las acciones de los canales resultaron ser una mala inversión para muchos. Pero los propios canales permanecieron, ayudando a impulsar la producción industrial y el crecimiento de la productividad durante años.

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Este ascenso y declive tiene un paralelo en el auge de la inteligencia artificial de hoy, con dos lecciones clave para los inversores. 

Lección 1: Los efectos de la red requieren tiempo, pero tal vez menos tiempo con la inteligencia artificial

En primer lugar, aunque los canales fueron una revolución que permitió transportar carga pesada de manera más rápida y asequible que los caballos y carros que los precedieron, su impacto no se sintió de inmediato. “La innovación que estimula el cambio suele llevar bastante tiempo para impactar plenamente en la economía real y aumentar la productividad”, dijo Oppenheimer, argumentando que primero deben “funcionar su magia” los efectos de la red.

“En otras palabras, cosas como la tecnología de los canales y del vapor fueron enormemente transformadoras, pero no fue hasta que realmente construyeron suficientes motores de vapor, cavaron suficientes canales y luego construyeron fábricas junto a los canales, y así sucesivamente, que realmente vieron el impacto”, explicó.

El Canal de Manchester Ship, circa 1895.

Foto de Priestley & Sons Egremont/Hulton Archive/Getty Images

Por lo tanto, a pesar de todo el entusiasmo sobre la capacidad de la inteligencia artificial para aumentar la productividad de los trabajadores y reducir los costos para las empresas, la realidad es que el cambio toma tiempo después de una revolución tecnológica. 

Pero hay una buena noticia para los inversores en inteligencia artificial que esperan ver que la tecnología se utilice efectivamente lo antes posible. “Creo que con la inteligencia artificial, la brecha entre la tecnología desarrollada y su impacto real en la economía puede ser mucho menor”, dijo Oppenheimer.

La inteligencia artificial ya se basa en tecnologías existentes, como Internet, computación en la nube y teléfonos inteligentes, lo que significa que puede “probablemente ser empleado muy rápidamente y tener un impacto bastante grande bastante rápidamente en la productividad”, argumentó.

Como los canales (y, más tarde, la máquina de vapor), la inteligencia artificial tiene el potencial de aumentar radicalmente la productividad. En un libro de 1904 titulado The Canal System of England, Hubert Gordon Thompson detalló el ahorro de costos y el aumento de la producción que los nuevos canales trajeron a Inglaterra durante el siglo XVIII. A mediados de siglo, señaló, el comercio estaba “muy impedido por el gran gasto y la falta de medios adecuados para transportar” productos a los puertos. Los canales resolvieron ese problema. 

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Tomemos la ruta entre Manchester y Liverpool como ejemplo. Cuando se crearon los canales Mersey e Irwell en 1724 y 1734, conectando las dos ciudades, el costo de transportar bienes entre ellas cayó un 70%. Y una vez que se completó el canal Bridgewater más grande y directo, en 1761, Thompson escribió, los costos de transporte bajaron a la mitad nuevamente, todo con “un mejor servicio que el proporcionado por cualquiera de las rutas anteriores”.

Gordon Thompson también aportó algunos datos sobre el aumento del comercio general debido a los canales. En 1761, “se estimó” que la cantidad total de bienes transportados entre Manchester y Liverpool fue de solo 2.000 toneladas por año, con un costo promedio de 1 libra esterlina por milla en el viaje de aproximadamente 35 millas, escribió. Un siglo más tarde, el volumen había aumentado en un factor de 5,000. “Para 1890… se estimó que el tráfico no era inferior a 10,000,000 de toneladas, y el costo de tránsito desde 3 / – a 8 / – por tonelada para toda la distancia,” señaló Gordon Thompson.

Muelles y almacenes adyacentes por el Canal de Gloucester y Sharpness en Gloucester, Inglaterra, 1932.

English Heritage/Heritage Images/Getty Images

Lección 2: Los ganadores a largo plazo pueden no ser empresas específicas de inteligencia artificial

La segunda lección que Oppenheimer extrajo de la saga de las acciones de los canales es que las empresas que se benefician más a largo plazo tras el lanzamiento de nuevas tecnologías revolucionarias no suelen ser las que los inversores tienen en el punto de mira a corto plazo.

Señaló que a menudo las personas se “entusiasman” con las empresas de primer movimiento que imaginan que se beneficiarán de una nueva innovación tecnológica. Estas son las firmas que están gastando para comercializar la tecnología, o creando lo que algunos analistas han etiquetado como las “palas y picos” de la revolución. “Pero a menudo, en última instancia, no son los mayores ganadores”, dijo Oppenheimer. “Los mayores beneficiarios son las personas que pueden utilizar la tecnología para desarrollar nuevos productos y servicios”.

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Oppenheimer dio un ejemplo de la década de 1990 para demostrar el punto. Durante la burbuja tecnológica de esa década, dijo, la emoción por el surgimiento de Internet llevó a los inversores a acudir a empresas telefónicas que estaban tendiendo las “tuberías” reales, o cables que permitirían que Internet se extendiera a los consumidores.

“Se consideraba que estas [empresas telefónicas] poseerían una gran cantidad de los ingresos por transportar datos a muy altas velocidades”, explicó. 

Pero resultó que las empresas telefónicas “realmente no terminaron beneficiándose mucho” de Internet, dijo. Gastaron demasiado dinero y tiempo tendiendo las bases para él, y, para cuando vendieron su ancho de banda, los precios habían caído considerablemente. 

“Realmente no obtuvieron un muy buen rendimiento del capital,” explicó Oppenheimer.” Las personas que realmente se beneficiaron de Internet fueron las empresas que podían utilizar la tecnología una vez que estuvo en su lugar, como las empresas de plataforma o los minoristas en línea”.

Entonces, ¿qué significa eso para el inversor promedio? Bueno, Microsoft, Nvidia y otras gigantes de tecnología que actualmente se están beneficiando del auge de la inteligencia artificial porque están sentando las bases para que la tecnología funcione, quizás no sean los ganadores a largo plazo. En cambio, podrían ser las empresas que utilizan la inteligencia artificial para crear nuevos productos y servicios. 

Pero aquí está el truco: nadie realmente sabe qué empresas utilizarán la inteligencia artificial de la mejor manera a largo plazo. Y Oppenheimer no ofreció ninguna selección de acciones, argumentando que los inversores deberían diversificar sus tenencias. Entonces, si estás tratando de aprender de la historia, en cuanto a la inteligencia artificial, puede tener sentido proceder con cautela. Elegir ganadores y perdedores durante los períodos de revolución tecnológica siempre ha sido más fácil de decir que de hacer, y a veces los ganadores iniciales son la decisión equivocada.