Foto alterada de Catalina crea un problema de relaciones públicas para los reales.

Si una imagen vale más que mil palabras, entonces una fotografía digitalmente alterada de una princesa británica ausente aparentemente vale un millón.

Esa parecía ser la lección después de otro día de rumores y teorías conspirativas en internet que giraban en torno a Catalina, princesa de Gales, quien se disculpó el lunes por haber retocado una fotografía de sí misma con sus tres hijos que circuló en sitios de noticias y redes sociales el domingo.

Fue la primera foto oficial de Catalina desde antes de someterse a una cirugía abdominal hace dos meses: una alegre instantánea del Día de la Madre, tomada por su esposo, el príncipe Guillermo, en casa. Pero si se suponía que iba a apaciguar semanas de especulaciones sobre el bienestar de Catalina, tuvo precisamente el efecto contrario.

Ahora la familia real británica enfrenta una tormenta de preguntas sobre cómo se comunica con la prensa y el público, si Catalina manipuló otras fotos familiares que publicó en años anteriores, y si se sintió obligada a retocar esta foto para disfrazar el impacto de su enfermedad.

Se suma a una nueva tempestad para una familia real que ha pasado de una crisis creada por ellos mismos a otra. A diferencia de episodios anteriores, esto involucra a uno de los miembros más populares de la familia, una plebeya convertida en futura reina. También refleja una cultura de celebridades en las redes sociales impulsada en parte por la familia misma, algo muy lejano de las intrusivas imágenes de paparazzi que solían causar molestias a los miembros de la realeza, incluida una Kate Middleton más joven.

“Como tantas celebridades millennials, la princesa de Gales ha construido una imagen pública exitosa al compartir con su audiencia una versión cuidadosamente seleccionada de su vida personal”, dijo Ed Owens, historiador real que ha estudiado la relación entre la monarquía y los medios de comunicación. La fotografía manipulada, dijo, es dañina porque para el público, “pone en duda la autenticidad” de la vida hogareña de Catalina.

La autenticidad es lo de menos: el misterio que rodea la enfermedad de Catalina y su larga recuperación, fuera del ojo público, ha generado salvajes rumores sobre su salud física y mental, su paradero y su relación con Guillermo.

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El descubrimiento de que la foto fue retocada llevó a varias agencias de noticias internacionales a emitir advertencias, incluyendo una de The Associated Press que se llamó ominosamente una “notificación de eliminación”, instando a las organizaciones de noticias a eliminar la imagen de sus sitios web y borrarla de cualquier red social.

El Sr. Owens calificó el incidente de “debacle”.

“En un momento en que hay mucha especulación sobre la salud de Catalina, así como rumores que crecen en línea sobre sus vidas privadas y la de Guillermo”, dijo, “los eventos de los últimos dos días no han hecho nada para disipar preguntas y preocupaciones”.

El Palacio de Kensington, donde Catalina y Guillermo tienen sus oficinas, se negó a publicar una copia no editada de la fotografía el lunes, lo que dejó a aficionados detectives visuales para seguir examinando la imagen en busca de signos de alteración en las poses de la princesa y sus tres hijos, George, Charlotte y Louis.

La A.P. dijo que su examen arrojó evidencia de que había “una inconsistencia en la alineación de la mano izquierda de la princesa Charlotte”. La imagen tiene una serie de inconsistencias visuales claras que sugieren que fue retocada. Falta una parte de una manga en el cárdigan de Charlotte, un cierre en la chaqueta de Catalina y su cabello está desalineado, y un patrón en su cabello parece claramente artificial.

Samora Bennett-Gager, un experto en retoque fotográfico, identificó múltiples signos de manipulación de imágenes. Los bordes de las piernas de Charlotte, dijo, eran anormalmente suaves, lo que sugiere que el fondo alrededor de ellos había sido cambiado. La mano de Catalina en la cintura de su hijo menor, Louis, está borrosa, lo que dijo podría indicar que la imagen fue tomada de un cuadro separado de la sesión.

En conjunto, dijo el Sr. Bennett-Gager, los cambios sugerían que la foto era un collage de múltiples imágenes en lugar de una sola imagen retocada con un programa de Photoshop. Un portavoz de Catalina declinó hacer comentarios sobre su destreza en la edición de fotos.

Incluso antes de la disculpa de Catalina, la web se llenó de memes de fotos “no retocadas”. Uno mostraba a una Catalina aburrida fumando con un grupo de niños. Otro, que el creador dijo que estaba destinado a “confirmar que está absolutamente bien y se está recuperando bien”, mostraba a la princesa deslizándose por un tobogán acuático.

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Más allá de la burla, la familia real enfrenta una brecha de credibilidad persistente. Catalina ha sido una ávida fotógrafa durante años, capturando a miembros de la familia real en situaciones espontáneas: la reina Camilla con un canasto de flores; el príncipe George con su bisabuelo, el príncipe Felipe, en un carruaje de caballos.

El palacio ha publicado muchas de estas fotos, y suelen ser publicadas en las portadas de los periódicos británicos (The Times de Londres destacó la foto del Día de la Madre en tres columnas). Un ex oficial del palacio predijo que los medios de comunicación ahora examinarían las fotos anteriores para ver si también habían sido alteradas.

Esto pondría al Palacio de Kensington en la complicada posición de tener que defender a una de sus comunicadoras más efectivas contra un problema potencialmente amplio, y sobre el cual el personal de comunicación tiene poco control. Después de un aluvión de preguntas sobre la fotografía, el palacio dejó que Catalina explicara lo que sucedió. Estaba arrepentida, pero se presentó como otra fotógrafa frustrada con acceso a Photoshop.

“Como muchas fotógrafas amateur, ocasionalmente experimento con la edición”, escribió en redes sociales. “Quería expresar mis disculpas por cualquier confusión que la fotografía familiar que compartimos ayer haya causado”.

El uso de Catalina de las redes sociales la distingue de los miembros más ancianos de la familia real, que dependen de los medios de comunicación tradicionales para presentarse. Cuando el rey Carlos III grabó un mensaje en video para conmemorar el Día de la Mancomunidad, por ejemplo, el Palacio de Buckingham contrató a un equipo de cámaras profesional pagado por las cadenas británicas, un acuerdo estándar para direcciones reales.

Cuando Carlos salió del hospital después de ser tratado por una próstata agrandada, él y la reina Camilla caminaron frente a un grupo de cámaras, sonriendo y saludando mientras se dirigían a su limusina.

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No se vio a Catalina entrando o saliendo del hospital para su cirugía, y tampoco se fotografió a sus hijos visitándola. Esto puede reflejar la gravedad de sus problemas de salud, dijeron los observadores reales, pero también refleja la determinación de Guillermo y Catalina de erigir una zona de privacidad en torno a sus vidas personales.

Guillermo, dijeron expertos reales, también está impulsado por el deseo de no repetir la experiencia de su madre, Diana, quien murió en un accidente automovilístico en París en 1997 después de una persecución a alta velocidad por fotógrafos. Catalina también ha sido víctima de los paparazzi, ganando indemnizaciones de un tribunal francés en 2017 después de que una revista de celebridades publicara fotos reveladoras de ella de vacaciones en Francia.

La semana pasada, fotos borrosas de Catalina viajando en un automóvil con su madre aparecieron en el sitio web de chismes de celebridades TMZ. Los periódicos británicos informaron la existencia de las fotos pero no las publicaron por respeto al pedido del palacio de que se le permita recuperarse en privacidad.

Catalina y Guillermo no son los únicos miembros de su generación real que han buscado ejercer control sobre su imagen. El príncipe Harry y su esposa, Meghan, publicaron fotos de ellos en Instagram, e incluso utilizaron su cuenta para anunciar su retiro de deberes reales en 2020.

La adopción por parte de Catalina de las redes sociales para circular sus fotos es una forma de recuperar su vida de los largos lentes de los paparazzi. Pero el alboroto sobre la foto del Día de la Madre muestra que esta estrategia viene con sus propios riesgos, como que un retrato familiar haya agregado aún más desinformación sobre ella de la que se pretendía contrarrestar.

El lunes por la tarde, Catalina se encontró de nuevo en modo real tradicional. Fue fotografiada, fugazmente, en la parte trasera de un automóvil con Guillermo mientras salía del Castillo de Windsor para un servicio del Día de la Mancomunidad en la Abadía de Westminster. El Palacio de Kensington dijo que ella se dirigía a una cita privada.

Gaia Tripoli y Lauren Leatherby contribuyeron con este reportaje