Las temperaturas de enero alcanzan máximos históricos en tierra y en el mar.

La cálida excepcionalidad que envolvió por primera vez al planeta el verano pasado sigue siendo fuerte en 2024: El mes pasado se registró como el enero más caluroso jamás medido, anunció el monitor climático de la Unión Europea el jueves.

También fue el enero más caluroso registrado para los océanos, según el Servicio de Cambio Climático de Copérnico de la Unión Europea. Las temperaturas de la superficie del mar fueron solo ligeramente más bajas que en agosto de 2023, el mes más caluroso de los océanos registrado. Y las temperaturas marinas siguieron aumentando en los primeros días de febrero, superando los registros diarios establecidos el pasado agosto.

Los océanos absorben la gran mayoría del calor adicional que los gases de efecto invernadero en la atmósfera atrapan cerca de la superficie de la Tierra, convirtiéndolos en un indicador confiable de cuánto y cuán rápido estamos calentando el planeta. Los océanos más cálidos proporcionan más combustible para huracanes y tormentas de ríos atmosféricos y pueden alterar la vida marina.

Enero marca ocho meses seguidos en que las temperaturas medias del aire, tanto en los continentes como en los mares, han superado todos los registros anteriores para esa época del año. En total, 2023 fue el año más caluroso de la Tierra en más de un siglo y medio.

El principal impulsor de toda esta calidez no es un misterio para los científicos: La quema de combustibles fósiles, la deforestación y otras actividades humanas han llevado el mercurio constantemente hacia arriba durante más de un siglo. El ciclo climático de El Niño actual también permite que se libere más calor oceánico a la atmósfera.

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Sin embargo, la razón exacta por la que la Tierra ha estado tan caliente, durante tanto tiempo, en los últimos meses, sigue siendo motivo de debate entre los investigadores, que están esperando a que lleguen más datos para ver si otros factores, menos predecibles y quizás menos comprendidos, también podrían estar en juego en los márgenes.

“Reducciones rápidas en las emisiones de gases de efecto invernadero son la única forma de evitar que aumenten las temperaturas globales”, dijo Samantha Burgess, subdirectora de Copernicus, en un comunicado.

Según los datos de Copernicus, las temperaturas en enero estuvieron muy por encima de la media en el este de Canadá, el noroeste de África, el Medio Oriente y Asia Central, aunque gran parte del interior de Estados Unidos estuvo más frío de lo normal. Partes de América del Sur estuvieron más cálidas de lo normal y secas, lo que contribuyó a los recientes incendios forestales que devastaron el centro de Chile.

La intensidad de las recientes olas de calor bajo el agua llevó a la Administración Nacional Oceánica y Atmosférica en diciembre a agregar tres nuevos niveles a su sistema de alertas de calor oceánico para indicar dónde los corales podrían estar blanqueándose o muriendo.

Un patrón de El Niño como el actualmente observado en el Pacífico se asocia con años más cálidos para el planeta, así como con un conjunto de efectos en la lluvia y las temperaturas en regiones específicas.

Pero a medida que los humanos calientan el planeta, los efectos que los pronosticadores antes podían esperar con confianza que El Niño tendría en las temperaturas locales ya no son tan predecibles, dijo Michelle L’Heureux, una científica de NOAA que estudia El Niño y su fase opuesta, La Niña.

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“Para regiones que anteriormente tendían a tener temperaturas por debajo del promedio durante El Niño, casi nunca se ve eso más”, dijo la Sra. L’Heureux. “Ves algo que está más cerca del promedio, o incluso todavía inclinado por encima del promedio”.