El cine de Kerala ofrece una visión más sutil de la India.

Se trata de una película india sin canciones ni bailes. Los amantes no comparten ni una palabra, su principal interacción es un fugaz contacto visual bajo la lluvia del monzón. No hay persecuciones de automóviles ni acrobacias. Los hombres son vulnerables. Ellos lloran.

Y sin embargo, cuando se estrenó “Kaathal – The Core”, una película en idioma Malayalam sobre un político de mediana edad que guarda en secreto su orientación sexual, el mes pasado, se convirtió en un éxito comercial y crítico. Las salas de cine en el estado sureño de Kerala, hogar de la industria cinematográfica Malayalam y alrededor de 35 millones de habitantes, se llenaron. El hecho de que una de las estrellas más grandes del sur de India asumiera el papel de un hombre gay, y lo interpretara con tanta sensibilidad, generó conversaciones mucho más allá de Kerala.

Fuera de India, el cine del país a menudo se asocia con el glamour y el ruido de Bollywood, como se conoce a la dominante industria cinematográfica en hindi. Pero en esta vasta nación de 1.400 millones de habitantes, existen muchas industrias regionales cuyos estilos son tan distintos como sus idiomas. “Kaathal” es el último ejemplo de lo que la industria cinematográfica Malayalam se ha dado a conocer: historias progresistas de bajo presupuesto, matizadas y cargadas de drama humano real.

Lo que lo distingue de otros cines regionales, dicen los observadores, es que ha encontrado un raro equilibrio. Cada vez más, el público de Kerala acude con entusiasmo a estas modestas historias en Malayalam sobre personas comunes, al igual que a blockbusters de alta adrenalina, a menudo importados de otras partes de India.

El resultado ha sido el éxito comercial de este tipo de películas discretas que en otros lugares se ven como experimentales, y muchas veces relegadas a festivales o plataformas de streaming.

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“Tenemos un público maravilloso aquí”, dijo Jeo Baby, director de “Kaathal”. “El mismo público crea éxito tanto para películas masivas como para películas pequeñas y comedias”.

El sutil estilo de contar historias de la industria cinematográfica Malayalam ha ganado más exposición en la era post-Covid. La rápida expansión de servicios de streaming en India, que comenzó con la pandemia, y la competencia por contenido nuevo, han abierto espacio para que el cine regional encuentre audiencias nacionales y globales.

“Se ve mucha más intervención allí”, dijo Swapna Gopinath, profesora de cine y estudios de cultura en el Instituto de Comunicación y Medios de la Symbiosis en la ciudad de Pune. “Eso dificulta que el cine independiente prospere”.

Hasta hace poco, dijo la Sra. Gopinath, el cine Malayalam no era diferente: solía presentar películas con actores famosos y argumentos reciclados, que a menudo celebraban valores tradicionales y patriarcales.

Pero eso cambió hace aproximadamente una década, después de que varias películas rompedoras de jóvenes directores tuvieron éxito popular. Fue una afirmación de que los espectadores de Kerala, que lidera a India en estándares de vida, estaban abiertos a un contenido experimental y matizado.

“A partir de ahí, cambió el paisaje cinematográfico, al menos en lo que respecta al cine Malayalam”, dijo la Sra. Gopinath. “Empezamos a tener películas que hablaban sobre género, sobre castas”.

Un estudio reciente de las películas Malayalam realizado por la firma consultora Ormax Media encontró que las tres cuartas partes de ellas eran dramas de pueblos pequeños cuyos protagonistas eran personas comunes, no héroes más grandes que la vida. Los temas tienden a ser modestos y locales, como la política enredada de ampliar una pequeña carretera en un pueblo cuando todos tienen una participación, o un sacerdote en una nueva capilla atormentado por el historial del sitio como cine suave-pornográfico.

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El Sr. Baby, quien dirigió “Kaathal”, se ha destacado por centrarse en lo que a menudo pasa desapercibido en la vida diaria. Ganó reconocimiento amplio hace dos años con “The Great Indian Kitchen”, una reflexión sobre el devastador efecto del machismo en una familia.

Cuando los escritores de “Kattham” se acercaron a él con su historia sobre las luchas de un hombre homosexual en el clóset, el director dijo que pensó en un solo actor para el papel: Mammootty, una estrella de 72 años con una gran cantidad de seguidores en Kerala.

Interpreta a Mathew Devassy, un ex empleado bancario casado con una hija en la universidad. Mientras se prepara para postularse en las elecciones del pueblo, su esposa, interpretada por la actriz Jyotika, solicita el divorcio porque él ha sabido durante su matrimonio que es gay y ha tenido secretamente un amante masculino. La película tiene escenas en el juzgado, pero se centra en los silencios en el hogar, los rumores que circulan en el pueblo y la lucha interna de Mathew.

La decisión de Mammootty de protagonizar y producir ”Kaathal” ayudó a mantener la película, y el tema que aborda, en el ojo público, dijo el Sr. Baby.

India despenalizó la homosexualidad hace apenas cinco años, y su Tribunal Supremo recientemente rechazó una petición para legalizar el matrimonio entre personas del mismo sexo, aunque dijo que las relaciones homosexuales deben ser respetadas.

Jijo Kuriakose, artista y activista en la ciudad de Kochi, Kerala, dijo que ”Kaathal” había abordado con sensibilidad las presiones sociales que obligan a muchos indios homosexuales a llevar vidas paralelas.

Dijo que casi se había casado con una mujer hace una década, pero en su lugar salió del clóset frente a su familia la noche de su compromiso. Sus padres todavía le están pidiendo que se case con una mujer, dijo.

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La película ha provocado muchas discusiones en Kerala y más allá sobre cómo la casta, la clase, el género y la religión afectan las opciones disponibles para los personajes. Sreelatha Nelluli, poeta y traductora que recientemente se separó de un hombre homosexual en el clóset, dijo que la película le había llegado especialmente cerca.

“Me encantaron sus expresiones, constantemente confundidas y casi aterrorizadas”, escribió la Sra. Nelluli a Mammootty y Mr. Baby en una carta abierta. “Ustedes han entendido y personificado a este hombre”.

Pero al elogiar la película por brindar “voz a los sin voz”, la Sra. Nelluli dijo que había hecho que el proceso de salir del clóset pareciera más rápido y simple de lo que es en la realidad. Después de que su esposo le reveló la verdad, dijo, pasaron 15 años más antes de que la compartieran con el resto de la familia.

“En el momento en que me lo dijo hace 15 años, también yo entré en ese clóset con él”, escribió.

Para el Sr. Kuriakose, esta sutil película Malayalam fue quizás a veces demasiado sutil. Se decepcionó de que nunca mostrara la intimidad de los amantes masculinos, y de que su historia, a diferencia de los romances heterosexuales en la mayoría de las películas indias, no tuviera un comienzo. En ningún momento de la película nos enteramos de cómo se conocieron los dos hombres.

“A algunas personas les gustaron mucho las expresiones sutiles”, dijo el Sr. Kuriakose. “Siendo una persona ruidosa, me encanta ver ‘expresiones no sutiles'”.

Deepa Kurien contribuyó con el reportaje.