Los médicos están agotados y temen por el futuro de la atención médica en Estados Unidos, según un estudio.

Los bajos salarios, las altas cargas de trabajo y la escasez de personal están contribuyendo a una epidemia de agotamiento entre los médicos estadounidenses, lo que podría ser un desastre para la atención médica, según una nueva encuesta.

Aproximadamente el 81% de los médicos dicen que están sobrecargados de trabajo en el Informe de Compensación de Médicos de 2024 publicado hoy por Doximity, una plataforma de redes en línea para profesionales de la medicina, y compartido exclusivamente con Fortune. Los investigadores encuestaron a 33,000 médicos a tiempo completo en los EE.UU. en 2023, y se basaron en datos de miles de otras encuestas recientes. Otro 88% dice que la existente escasez de médicos está perjudicando su práctica, y el 86% dice que están preocupados por la capacidad del sistema de atención médica estadounidense para cuidar de una población que envejece.  

La moral es tan baja que alrededor del 30% de los médicos están considerando la jubilación anticipada, un desastre potencial para un país en el que el 70% de las personas ya sienten que el sistema de salud les ha fallado. 

“Nos encontramos en una posición en la que a menudo estamos muy estirados”, dice el Dr. Amit Phull, director de experiencia médica de Doximity y médico de medicina de emergencias, a Fortune. “Creo que a medida que el polvo del [pandemia] se asienta, hay mucha reconsideración por parte de las personas que al principio podrían haber sentido: ‘este es el lugar en el que debo estar, por eso me entrené’. Ahora están reconsiderando carreras en la medicina, en cuanto al costo y el equilibrio.”

Más trabajo por menos dinero 

Los médicos siempre han tenido trabajos difíciles, ya sea por las largas horas, las conversaciones emocionalmente agotadoras o la cantidad abrumadora de responsabilidades. 

Pero los pacientes de hoy están más enfermos que hace unas décadas y a menudo sufren de múltiples comorbilidades como artritis, diabetes y asma. “La perspectiva de cuidar de esta población envejecida y más enferma es aún más abrumadora”, dice Phull.

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Los médicos también están cediendo bajo una pesada carga administrativa, uno de los drenajes más significativos de su tiempo y energía, según el informe. Por cada hora de atención directa al paciente, los médicos pasan alrededor de dos horas en papeleo durante el día, y otra una o dos horas por la noche. Alrededor del 75% de los médicos encuestados dijeron que reducir su carga administrativa podría mejorar significativamente los sentimientos de sobrecarga y agotamiento.

“Ese desequilibrio entre para lo que fuimos a la escuela y para lo que nos capacitamos y lo que realmente estamos practicando, creo que mejoras allí pueden ser bastante sustanciales”, dice Phull.

Y si bien el pago para los médicos está aumentando en general, los números de primera línea no cuentan toda la historia. El salario promedio de los médicos aumentó un 6% en 2023, según el informe, y los médicos en áreas metropolitanas principales como San José, California y St. Louis, Missouri, están ganando salarios de alrededor de $450,000. Pero el pago a los médicos por parte de Medicare ha disminuido un 26% desde 2001, según el informe, y muchas regiones no están ajustando adecuadamente los salarios de los médicos después de varios años de inflación exorbitante. Muchos médicos también están llevando la carga de la deuda de la escuela de medicina, con un préstamo promedio para los médicos de alrededor de $200,000, según la Iniciativa de Datos Educativos. 

Esto significa que aunque hay algunos médicos que se llevan grandes ganancias, la compensación ajustada para muchos ha disminuido en realidad, una píldora amarga de tragar, especialmente considerando que muchos estadounidenses aún creen que todos los médicos son ricos. 

Para estar seguro, en relación con el ingreso promedio de la fuerza laboral de EE.UU., los médicos aún son bien remunerados. El salario promedio de los trabajadores estadounidenses a tiempo completo es ligeramente superior a $59,000, según el informe más reciente sobre salarios de la Oficina de Estadísticas Laborales, mientras que la compensación promedio para los médicos en áreas metropolitanas es de alrededor de $400,000. Pero la diferencia entre cómo la gente todavía piensa sobre los salarios de los médicos y lo demandante y precario que se ha vuelto el trabajo, es uno de los factores que conducen a un sentimiento de agotamiento y desilusión, según Phull. 

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“Ser médico en el sistema de salud de hoy en día, hay una disonancia entre la realidad y las percepciones de otras personas”, dice.

La brecha salarial de género, que afecta a toda la fuerza laboral estadounidense, también es particularmente pronunciada en este grupo de profesionales. Disminuyó ligeramente al 23% en 2023 desde el 26% de 2022, según el informe, pero sigue siendo significativa. Las médicas ganan, en promedio, casi $102,000 menos que sus homólogos masculinos. Doximity estimó además que a lo largo de su carrera, los médicos hombres ganan más de $2 millones más que las mujeres en el mismo campo. 

“No podía creer que fuera tan alto”, dice la Dra. Tina Chu a Fortune. Como pediatra con sede en San Diego, Chu está en uno de los campos de la medicina peor remunerados, en una de las regiones más infracompensadas del país. 

“Leer el informe fue definitivamente un poco descorazonador”, agrega. “Pero también trajo conciencia y transparencia, porque sin él no hubiera sabido dónde estaba parada en cuanto a conocer mi valía potencial y poder abogar por mí misma en el futuro.” 

El futuro de la práctica médica

A medida que la población estadounidense envejece, también lo hacen sus médicos.

Incluso antes de que las preguntas sobre el agotamiento conduzcan a las jubilaciones anticipadas, una población más anciana de médicos representaba una amenaza para el sistema de atención médica existente. El informe de Doximity respalda hallazgos previos publicados por la Asociación de Colegios Médicos Estadounidenses (AAMC) que el 20% de los médicos de hoy tienen 65 años o más, y el 22% tiene entre 55 y 64 años. La organización proyecta que EE.UU. enfrentará una escasez de médicos de hasta 86,000 médicos para 2036.

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La cuestión de encontrar a sus reemplazos es complicada, según Phull. Para empezar, los nuevos médicos no están llegando al mercado laboral lo suficientemente rápido. Y la creación de nuevos puestos que podrían ayudar a aliviar la escasez de médicos, incluidos los enfermeros practicantes y los asistentes de médicos, tampoco está manteniendo el ritmo con la escasez de mano de obra en cascada. 

Entonces, ¿estamos todos condenados? No necesariamente, dice Phull, quien, a pesar de todos estos desafíos, sigue siendo optimista sobre el futuro de la atención médica en EE.UU. Muchos médicos tienen la esperanza, por ejemplo, de que la reciente prohibición de las cláusulas de no competencia por parte de la Comisión Federal de Comercio pueda resultar siendo un beneficio. 

“Eso podría provocar un cambio tremendo en el espacio donde habrá mucha más movilidad para médicos como yo [que] tienen licencias en algunos estados”, dice. “Mi capacidad para potencialmente practicar en una multitud de otras geografías podría expandirse exponencialmente, lo que idealmente mitigaría alguno de estos problemas con la escasez de la fuerza laboral médica.”

Los encuestados también tenían otras ideas sobre qué ayudaría a aliviar la carga: aumentar el financiamiento educativo para capacitar a más médicos, implementar programas de condonación de préstamos para incentivar el trabajo en áreas desatendidas, expandir las opciones de visitas virtuales para aumentar el acceso de los pacientes a la atención y utilizar herramientas de IA para asistir con tareas administrativas. 

“Los médicos encuestados dijeron que podrían ahorrar entre 12 y 13 horas a la semana si tuvieran herramientas de IA bien desarrolladas [para] la documentación, ayudando con sus notas, ayudando con cartas de apelación”, dice Phill. “Así que creo que eso podría ser una mejora tremenda.”