La CIA se centra en el liderazgo de Hamás, según funcionarios estadounidenses.

La C.I.A. está recolectando información sobre los líderes principales de Hamás y la ubicación de los rehenes en Gaza, y está proporcionando esa inteligencia a Israel mientras lleva a cabo su guerra en el enclave, según funcionarios estadounidenses.

Un nuevo grupo de trabajo montado en los días posteriores a los ataques terroristas del 7 de octubre liderados por Hamas en Israel, en los cuales murieron 1.200 personas y algunas 240 resultaron tomadas como rehenes en Gaza, ha descubierto información sobre los principales líderes de Hamas, según funcionarios estadounidenses que hablaron bajo condición de anonimato para discutir evaluaciones de inteligencia sensibles.

Inmediatamente después del ataque del 7 de octubre, Jake Sullivan, asesor de seguridad nacional, envió un memo a las agencias de inteligencia y al Departamento de Defensa ordenando la creación del grupo de trabajo y dirigiendo una mayor recolección de inteligencia sobre el liderazgo de Hamás, dijeron los funcionarios.

El establecimiento del grupo de trabajo no ha creado nuevas autoridades legales, pero la Casa Blanca elevó la prioridad de recolección de inteligencia sobre Hamas.

No está claro cuán valiosa ha sido la información para Israel, aunque ninguno de los líderes más importantes de Hamas ha sido capturado o asesinado. Estados Unidos no está proporcionando inteligencia a Israel sobre los operativos de Hamas de bajo o mediano nivel.

Antes del 7 de octubre, Israel había estimado que Hamas tenía entre 20.000 y 25.000 combatientes. A fines de 2023, Israel había dicho a funcionarios estadounidenses que creían haber matado aproximadamente un tercio de esa fuerza.

Algunos funcionarios estadounidenses creen que dirigirse a los miembros de bajo nivel de Hamas es un error porque pueden ser reemplazados fácilmente y debido al riesgo innecesario para los civiles. También han dicho que la campaña de bombardeos del ejército israelí en Gaza, que según el Ministerio de Salud de Gaza ha matado a unos 23.000 palestinos, en su mayoría civiles, podría terminar reponiendo la liga de combatientes de Hamas.

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Pero eliminar el liderazgo militar estratégico de Hamas es otra cosa. Israel anotaría una gran victoria si mata o captura a Yahya Sinwar, que se cree es el arquitecto del ataque del 7 de octubre, o a Mohammed Deif, el comandante de la división militar de Hamas. Tal éxito operativo probablemente le daría al primer ministro Benjamin Netanyahu más margen de acción con el público israelí para poner fin a la campaña militar en Gaza.

Dirigirse al Sr. Sinwar no es simplemente cuestión de encontrarlo. Se cree que el Sr. Sinwar está escondido en la parte más profunda de la red de túneles bajo Khan Younis en el sur de Gaza, según funcionarios estadounidenses. Pero también se cree que está rodeado por rehenes y los usa como escudos humanos, complicando enormemente una operación militar para capturarlo o matarlo.

Estados Unidos no proporcionó inteligencia para el ataque del 2 de enero en un suburbio de Beirut que mató a Saleh al-Arouri, un líder adjunto de Hamas, dijeron funcionarios de EE. UU. Ese ataque se basó en información recopilada por Israel sobre la ubicación del Sr. al-Arouri.

Estados Unidos también ha intensificado la recolección de información sobre Hamas con más vuelos de drones sobre Gaza y ha aumentado sus esfuerzos para interceptar comunicaciones entre funcionarios de Hamas.

Una portavoz de la C.I.A. se negó a comentar sobre la fuerza de tarea o cualquier inteligencia proporcionada a Israel.

La creación de la fuerza de tarea de la C.I.A. se produce cuando las agencias de espionaje de Estados Unidos han elevado la prioridad de recolección de inteligencia sobre Hamas.

Antes del ataque del 7 de octubre, Hamas era una prioridad de nivel cuatro, lo que significa que pocos recursos se dedicaban a recolectar inteligencia sobre el grupo. Desde entonces, la Oficina del Director de Inteligencia Nacional, que ayuda a supervisar las prioridades de inteligencia, ha elevado a Hamas a una prioridad de nivel dos, según funcionarios estadounidenses. El nivel uno, en el que se gastan la gran mayoría de los recursos de inteligencia, está reservado para adversarios internacionales que podrían representar una amenaza más directa para Estados Unidos, incluidos China, Rusia, Corea del Norte e Irán.

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Elevar el nivel de prioridad proporciona financiamiento adicional para la recolección de inteligencia y muy probablemente aumenta el alcance y el volumen de información que la C.I.A. intenta recopilar sobre Hamas, a quien Estados Unidos ha designado una organización terrorista.

El cambio en la prioridad también ha abierto nuevo dinero para que la C.I.A. desarrolle fuentes humanas, según funcionarios actuales y anteriores. Pero con el acceso físico y la comunicación regular con Gaza extremadamente difíciles, llevará tiempo desarrollar nuevas fuentes.

El Ejército de Estados Unidos ha estado instando a Israel a reorientar su campaña militar para enfocarse en matar o capturar a los principales líderes, en lugar de los ataques más amplios que han resultado en un gran número de víctimas civiles en Gaza. El general Michael Erik Kurilla, jefe del Comando Central de Estados Unidos, ha visitado Israel al menos dos veces desde el 7 de octubre, y otros generales estadounidenses han ido a Israel para asesorar a los funcionarios allí a adoptar un plan más focalizado centrado en matar a los líderes superiores.

Antes del 7 de octubre, Estados Unidos generalmente dependía de Israel para recopilar la mayor parte de la inteligencia sobre Hamas, según funcionarios estadounidenses.

Para Israel, Hamas era una amenaza mucho más importante y, por lo tanto, una prioridad de inteligencia superior.

Pero el ataque del 7 de octubre demostró que la colección de inteligencia de Israel sobre Hamas tenía debilidades significativas. Los funcionarios estadounidenses también han planteado preguntas sobre lo que Israel compartió con Estados Unidos.

En 2022, Israel recopiló inteligencia que mostraba que Hamas había desarrollado un plan elaborado para un ataque multi-oleada a Israel, con el código Jericó Muro. Pero la información no se compartió ampliamente dentro de Israel ni con Estados Unidos después de que algunos funcionarios de inteligencia israelíes evaluaron que el plan era aspiracional y que Hamas no tenía la capacidad de llevarlo a cabo en ese momento.

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Ubicar a los rehenes y desarrollar información sobre sus condiciones físicas y mentales también es una prioridad del nuevo grupo de trabajo. William J. Burns, director de la C.I.A., ha estado trabajando con David Barnea, jefe de la agencia de espionaje Mossad de Israel, para negociar su liberación.

En noviembre, se liberaron 109 rehenes a cambio de prisioneros palestinos y una pausa en los combates gracias a la mediación de Estados Unidos, Catar y Egipto. Se cree que permanecen en cautiverio unos 130 rehenes en Gaza. Estados Unidos e Israel esperan otro intercambio, pero Hamas ha insistido en que cualquier liberación adicional de rehenes solo se haga en conexión con un alto el fuego permanente.

Estados Unidos no ha negociado directamente con Hamas. En cambio, el Sr. Burns y el Sr. Barnea han estado hablando con funcionarios cataríes, quienes a su vez negocian con el liderazgo político de Hamas. Israel parece no estar apuntando a los líderes políticos de Hamas, que son críticos para las negociaciones sobre la liberación de rehenes.

Las fuerzas especiales estadounidenses, que estaban en Israel para ejercicios de entrenamiento antes del 7 de octubre, permanecieron allí para trabajar en el tema de los rehenes.

El FBI y el Departamento de Justicia también han intensificado sus esfuerzos contra Hamas investigando a estadounidenses que envían dinero al grupo.