Exjefe de finanzas de la NRA que aprobó el gasto jet-set de Wayne LaPierre debe pagar millones en daños

El ex zar financiero de la Asociación Nacional del Rifle (NRA, por sus siglas en inglés), Wilson “Woody” Phillips, ha sido prohibido durante una década de administrar dinero para cualquier organización sin fines de lucro en Nueva York, dijo el fiscal general del estado el martes.

Phillips aceptó la prohibición en mayo, tres meses después de que un jurado lo encontrara responsable en un esquema para que la influyente organización de derechos de armas financiara el lujoso estilo de vida del director ejecutivo de la NRA, Wayne LaPierre. Los detalles del acuerdo no se hicieron públicos hasta el martes.

Bajo el acuerdo, Phillips está prohibido por 10 años de servir como fiduciario de una organización sin fines de lucro en Nueva York y debe recibir capacitación antes de regresar a cualquier puesto similar. Todavía es responsable de $2 millones en daños a la NRA por su papel en ocultar y facilitar los gastos extravagantes de LaPierre en cosas como escapadas exóticas y viajes en aviones privados y super yates.

El acuerdo significa que Phillips, ahora jubilado, no tendrá que participar en la segunda fase del juicio de la demanda civil de la fiscal general de Nueva York Letitia James contra la NRA y antiguos ejecutivos de alto nivel que comienza la próxima semana.

El juez de Manhattan, Joel Cohen, decidirá los problemas restantes en el caso a partir del 15 de julio, incluido si el ex LaPierre y el ex abogado general John Frazer deben ser prohibidos en organizaciones benéficas en el estado.

Entre otras cosas, Phillips fue acusado de aprobar facturas por vuelos en avión privado de LaPierre a las Bahamas; facilitar pagos a contratistas propiedad de amigos de LaPierre; y permitir un acuerdo mediante el cual la NRA devolvía a su antigua agencia de publicidad, Ackerman McQueen, por viajes, maquillaje y otros gastos que cubría para LaPierre y su esposa.

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“Durante décadas, Wilson Phillips supervisó y permitió la mala administración financiera y la corrupción en la NRA, y por eso el jurado lo encontró, a él, a la NRA y a sus coacusados, los ejecutivos de alto nivel Wayne LaPierre y John Frazer, responsables de su mal comportamiento”, dijo James en un comunicado. Dijo que la prohibición de 10 años de Phillips “debería servir como un ejemplo de que mi oficina responsabilizará a cualquier persona involucrada en abusar de su poder o malversar fondos”.

Se dejó un mensaje buscando comentarios para el abogado de Phillips.

En un comunicado, el abogado de la NRA, William A. Brewer III, dijo “El anuncio de hoy distorsiona el registro y habla de los motivos de la fiscal general de Nueva York: promover sus propios intereses sobre los de los miembros de la NRA a los que dice proteger.

“Es importante destacar que el acuerdo no asegura el alivio monetario contra el Sr. Phillips que el jurado concedió a la NRA, por la participación del Sr. Phillips en esquemas que dañaron a la Asociación. Desafortunadamente, el acuerdo no hace nada para efectuar la recolección de los millones que el Sr. Phillips debe,” dijo Brewer.

La primera fase del juicio concluyó en febrero cuando un jurado en un tribunal estatal en Manhattan encontró que LaPierre había malgastado millones de dólares del dinero de la NRA. El jurado dijo que LaPierre debe devolver casi $4.4 millones a la NRA y que Phillips debía $2 millones.

Los miembros del jurado encontraron que Frazer violó sus deberes, pero no que debía dinero o que hubiera motivo para destituirlo de la organización. También encontraron que la NRA no administró adecuadamente sus activos, omitió o tergiversó información en sus declaraciones fiscales y violó las protecciones de denunciantes según la ley de Nueva York.

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Un tercer coacusado, el exjefe de personal de LaPierre, Joshua Powell, llegó a un acuerdo con la oficina de James justo antes del inicio del juicio en enero. Powell, quien escribió sobre el “despilfarro abrumador” y la corrupción en su libro de 2020 “Inside the NRA”, acordó testificar en el juicio, pagar a la NRA $100,000 y renunciar a cualquier participación adicional en organizaciones sin fines de lucro.

LaPierre anunció su renuncia en vísperas del juicio. En mayo, la NRA eligió a Doug Hamlin, el director ejecutivo de su ala de publicaciones, como su reemplazo. Al mismo tiempo, Frazer fue removido como asesor general pero permanece como secretario corporativo de la NRA. Phillips se jubiló en 2018.

James demandó a la NRA y a sus ejecutivos en 2020 bajo su autoridad para investigar organizaciones sin fines de lucro registradas en el estado. Originalmente buscaba la disolución de toda la organización, pero Cohen dictaminó en 2022 que las acusaciones no justificaban una “pena de muerte corporativa”.

El juicio puso en el centro de atención el liderazgo, la cultura organizacional y las finanzas del poderoso grupo de cabildeo, que fue fundado hace más de 150 años en la ciudad de Nueva York para promover habilidades de rifle y que se convirtió en un gigante político que influyó en las leyes federales y en las elecciones presidenciales.

En la segunda fase del juicio, James busca que se designe un monitor independiente para supervisar la administración de activos de caridad de la NRA.

James también busca prohibir que LaPierre ocupe posiciones de liderazgo en organizaciones benéficas que realicen negocios en Nueva York, y quiere que la NRA y Frazer sean prohibidos de recaudar fondos en nombre de cualquier organización benéfica que opere en el estado.

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“Los neoyorquinos merecen saber que cuando apoyan a una organización sin fines de lucro, esas donaciones se utilizan para avanzar en su misión, no se malgastan en lujosos beneficios para el personal o amigos,” dijo James.

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El reportero de Associated Press Anthony Izaguirre en Albany, Nueva York, contribuyó a este informe.