Europa enfrenta un agujero de gasto en defensa de la OTAN de 56 mil millones de euros.

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Los miembros europeos de la OTAN necesitan encontrar un extra de €56 mil millones al año para cumplir con el objetivo de gasto en defensa de la alianza, pero el déficit se ha reducido a la mitad en la última década, según investigaciones realizadas por el Instituto Ifo de Alemania para el Financial Times.

La investigación mostró que muchos de los países de la UE con los mayores déficits en el objetivo de gasto en defensa de la OTAN para alcanzar el 2 por ciento del producto interno bruto, incluyendo Italia, España y Bélgica, también tienen entre los niveles más altos de deuda y déficit presupuestario en Europa.

La presión sobre los 32 miembros de la alianza liderada por Estados Unidos para aumentar el gasto en defensa como respuesta a la invasión a gran escala de Rusia en Ucrania está aumentando las presiones presupuestarias en Europa en un momento de bajo crecimiento y cuando muchos países están ajustando sus planes fiscales. Los economistas dicen que esto hará más difícil para los rezagados cerrar la brecha.

El mayor déficit en valor fue en Alemania, que el año pasado gastó €14 mil millones menos de lo necesario para cumplir con el objetivo, según Ifo. Pero Berlín ha reducido a la mitad esta brecha en la última década, ajustado por inflación, y planea cerrarla por completo este año.

Los siguientes déficits más grandes en Europa fueron de €11 mil millones en España, €10.8 mil millones en Italia y €4.6 mil millones en Bélgica. El trío estaba entre seis países de la UE con una deuda superior al 100 por ciento de su PIB el año pasado. Italia también tuvo uno de los déficits presupuestarios más altos del bloque, con un 7.2 por ciento, y se espera que sus costos de interés superen el 9 por ciento de los ingresos del gobierno este año.

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“Los países con altos niveles de deuda y altos costos de interés no tienen mucho margen para contraer más deuda, así que la única forma real de hacerlo es recortar el gasto en otras áreas”, dijo Marcel Schlepper, un economista de Ifo. “Esto no es fácil, como vimos cuando Alemania intentó recortar las subvenciones al diésel agrícola y los agricultores salieron a protestar.”

El portavoz del Departamento de Estado de Estados Unidos, Matthew Miller, reconoció esta semana que ha habido una “mejora” en los esfuerzos de la UE para que todos los miembros de la OTAN alcancen el umbral del 2 por ciento. Washington lleva mucho tiempo queriendo que Europa gaste más en su propia defensa.

El año pasado, dos tercios del total de €1.2 billones en gasto en defensa de la OTAN fue realizado por Estados Unidos, más del doble de los €361 mil millones gastados por los miembros de la UE, el Reino Unido y Noruega combinados.

Las nuevas reglas fiscales de la UE que comenzarán a aplicarse a partir del próximo año prometen más recortes presupuestarios a medida que los países buscan cumplir con un límite del 3 por ciento en los déficits anuales y un umbral de deuda respecto al PIB del 60 por ciento. Se espera que más de 10 países en el bloque incumplan el límite de déficit anual, lo que probablemente resultará en sanciones por parte de la Comisión Europea.

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Pero durante las negociaciones que terminaron el año pasado, Polonia, los países bálticos e Italia lograron que el gasto en defensa sea tratado de manera más favorable bajo las nuevas reglas. Por lo tanto, la Comisión considerará el gasto militar como un factor atenuante al decidir si tomar acciones contra los países que incumplen el límite de déficit anual.

En casos como el de Polonia, que en 2024 está previsto que gaste más del 4 por ciento de su producción en defensa —el nivel más alto entre los miembros de la OTAN— y por lo tanto incumpla los límites fiscales de la UE, es probable que esto lleve a una evaluación más tolerante de su presupuesto.

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Jens Stoltenberg, secretario general de la alianza, dijo a los periodistas el jueves que dos tercios de los miembros alcanzarían el objetivo del 2 por ciento este año, frente a solo tres en 2014 cuando se acordó el compromiso de inversión en defensa después de la anexión de Crimea por parte de Rusia.

Los países de la zona euro están en camino de duplicar su gasto en defensa de €150 mil millones en 2021 a €320 mil millones en 2026, según Pantheon Macroeconomics, lo que estiman que impulsará el crecimiento lento en un 0,2 al 0,3 por ciento. Esta semana, Noruega se convirtió en el último miembro europeo de la OTAN en decir que cumplirá con el objetivo del 2 por ciento de la alianza en 2024, un año antes de lo previsto.

Lorenzo Codogno, ex funcionario del tesoro italiano y ahora consultor económico, dijo que sería “difícil” para Italia, que tenía una deuda superior al 140 por ciento del PIB el año pasado, alcanzar el objetivo de la OTAN “si no hay una excepción especial dentro de las reglas o si no está involucrado dinero de la UE”.

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“La amenaza rusa no se percibe como lo suficientemente peligrosa como para justificar, digamos, recortes en el gasto social para hacer espacio para armas”, dijo.

Encuestas de la OTAN encontraron poco apoyo público para aumentar el gasto en defensa en algunos países con los mayores déficits. Solo el 28 por ciento de los italianos piensan que su país debería aumentar el gasto militar, mientras que el 62 por ciento quiere que gaste lo mismo o menos.

A pesar de albergar la sede de la OTAN, el gasto en defensa de Bélgica fue solo del 1.21 por ciento del PIB el año pasado, uno de los más bajos de la alianza, según las cifras publicadas el jueves. España tampoco estuvo mucho más alto, con un 1.24 por ciento, y Italia se ubicó en el 1.47 por ciento.

Excluyendo los siete países europeos que han dicho que apuntan a alcanzar el objetivo del 2 por ciento de la OTAN este año, incluyendo al nuevo miembro Suecia, Ifo encontró que el déficit europeo seguiría siendo de €35 mil millones.

“Vamos en la dirección correcta, pero muy lentamente y demasiado tarde”, dijo el ministro de Relaciones Exteriores de Polonia, Radosław Sikorski, el viernes, señalando que el gasto en defensa de Rusia está previsto que alcance el 7 por ciento del PIB este año. “La economía rusa ya está operando en estado de guerra. Las economías europeas necesitan cambiar al menos a un modo de crisis.”