Escándalo de apuestas hace que la campaña electoral entre en una ‘caída libre’

Para algunos agotados militantes tories, el escándalo de las apuestas electorales es solo la última afrenta en una campaña llena de errores marcada por encuestas que predicen una derrota conservadora el 4 de julio.

El primer ministro Rishi Sunak enfrenta duras críticas de su propio bando por su manejo de la saga, en medio de un creciente clamor para suspender a los tres miembros del partido bajo investigación por la Comisión de Juego.

“Cada tory que conozco está enojado, incrédulo”, dijo Tim Montgomerie, cofundador del sitio web de base ConservativeHome.

Sunak debería “salir al micrófono” con una condena contundente y mostrar “algo de humanidad”, dijo. “¿Dónde está la emoción cruda, la pasión, la ira que todos sentimos?”

Dos de los tres investigados —Craig Williams, el asistente parlamentario más cercano a Sunak, y Laura Saunders, una miembro del partido y esposa del director de campaña tory— siguen siendo candidatos conservadores en las elecciones.

El primer ministro pasó el jueves preparándose para una aparición en el programa de la BBC Question Time, donde se enfrentó a preguntas de una audiencia en el estudio. Pero su decisión de recluirse cedió las ondas a Sir Keir Starmer, líder laborista. “Si uno de mis candidatos hiciera eso, estarían fuera y no tocarían el suelo”, dijo Starmer.

Un exministro del gabinete ridiculizó a Sunak: “Es absolutamente espantoso. Francamente, parece un fracaso de liderazgo”.

Los funcionarios de campaña y los diputados tories están preparados para la posibilidad de que se nombre a más miembros del partido como investigados por apuestas relacionadas con la elección en los próximos días.

Un informante tory dijo que “el partido está en caída libre” tras la saga, la última de una serie de problemas que han afectado a la campaña conservadora.

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El último golpe llegó el jueves, cuando Chris Skidmore, exministro de energía tory y autor de la revisión de cero emisiones del gobierno, respaldó al Partido Laborista. Escribiendo en The Guardian, criticó a Sunak por aliarse con negacionistas del clima en cero emisiones.

La decisión de no desechar a Williams y Saunders como candidatos ha provocado la ira de colegas tories que dijeron que el apoyo del partido debería retirarse, aunque ya sería demasiado tarde para reemplazarlos en las papeletas electorales del 4 de julio.

Una serie de diputados conservadores en funciones y funcionarios le dijeron al Financial Times que Williams y Saunders deberían ser suspendidos, y cualquier otro oficial atrapado en la controversia debería enfrentar acción disciplinaria, si hicieron una apuesta en la elección utilizando información privilegiada.

Tony Lee, esposo de Saunders y jefe de campaña del partido, se tomó una licencia el miércoles, confirmó el partido. Una persona familiarizada con el asunto dijo que Lee también estaba bajo investigación del organismo regulador de juegos de azar.

Sunak dijo la semana pasada que estaba “muy decepcionado” con Williams, pero se negó a hacer más comentarios, citando la investigación en curso sobre su aliado.

Pero el exministro del gabinete acusó al primer ministro de intentar “esconderse detrás del proceso”, agregando: “Es una pregunta muy simple: ¿eran conscientes de la información de antemano? Si es así, deberían ser suspendidos. Los electores tienen derecho a saber”.

Los funcionarios del partido, sin embargo, defendieron a Sunak, diciendo que era para los votantes decidir si elegir a Williams y Saunders.

Durante el evento de Question Time, Sunak dijo que había estado “increíblemente enojado” al enterarse de las acusaciones.

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“Es un asunto muy serio. Es correcto que estén siendo investigados debidamente por las autoridades pertinentes, incluida una investigación penal por la policía”, dijo a la audiencia cuando se le preguntó sobre el asunto.

Los funcionarios agregaron que la Comisión de Juego solo había pedido al Partido Conservador que confirmara los detalles sobre las personas ahora bajo investigación, pero no habían compartido más información sobre ninguna acusación en su contra, lo que dificultaba lanzar una acción disciplinaria interna antes de que concluyera la investigación del regulador.

Otros miembros del partido dirigieron su ira hacia sus colegas bajo investigación por la Comisión de Juego. Hacer una apuesta era “increíblemente estúpido y vil”, dijo el exlíder tory Sir Iain Duncan Smith en el podcast de News Agents.

Dijo que tal comportamiento era “inaceptable y lo que les suceda no sería lo suficientemente duro en mi opinión”.

Un empleado tory exasperado dijo que el partido no podía “escapar”, agregando que era una “historia muy molesta” que había generado demasiada cobertura de noticias adversas.

Los diputados tories en funciones que luchan por la reelección, por su parte, expresaron su enojo en grupos de WhatsApp, mientras que algunos de sus colegas que renunciaron en las elecciones expresaron alivio por su decisión.

Paula Surridge, profesora de política en la Universidad de Bristol, dijo que el debacle afianzó una impresión negativa del partido de Sunak entre algunos votantes. “Refuerza la imagen de los conservadores como aquellos que están solo para sus amigos y creen que las reglas no se aplican a ellos”, dijo.

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Para los votantes, corre el riesgo de reavivar recuerdos del gobierno de Boris Johnson, cuando funcionarios tories —incluido Sunak— violaron las restricciones de Covid-19 y recibieron una sanción penal, agregó.

Sin embargo, puso en duda si alentaría a los votantes a cambiar de los tories a otro partido. “Lo que podría hacer en los márgenes es que algunos votantes conservadores se queden en casa”, dijo Surridge.

El escándalo estalló un día después de que tres modelos MRP diferentes indicaran que los tories se encaminan hacia una aplastante derrota en las elecciones generales, con el pronóstico menos favorable sugiriendo que el partido quedaría con solo 53 diputados, mientras que la predicción más favorable señala 155 diputados tories el 5 de julio.

Los conservadores han comenzado a trasladar recursos fuera de las zonas del país donde tienen escaños con mayorías de aproximadamente 10,000 votos, considerándolos casos perdidos. En cambio, están enviando activistas y fondos a áreas que anteriormente obtuvieron mayorías más grandes.

Los funcionarios del partido defendieron el movimiento, insistiendo en que era lógico que todas las campañas políticas desplegaran sus recursos de manera más eficiente posible.

Aunque todas las encuestas predicen una mayoría significativa para Labor, algunos candidatos tories encuentran consuelo en la amplia variación en las predicciones entre diferentes encuestas MRP, creyendo que el partido se dirige a la oposición, pero no a una derrota total.

Un ministro dijo: “Los MRP no son precisos. Esta no es una elección presidencial, es una elección de ‘cuántos escaños tienes’. ¿Podemos reunir un número razonable de escaños para formar una oposición decente? La respuesta es definitivamente sí”.