En el rescate de rehenes en Israel, los minutos hicieron la diferencia.

Cuando los cuatro israelíes se despertaron en Gaza el sábado, habían estado retenidos como rehenes por Hamas durante 245 días. Los edificios en los que estaban siendo retenidos, dos bloques de apartamentos de concreto de baja altura, se parecían mucho a las otras residencias cercanas en un barrio civil lleno de familias palestinas.

En pocas horas, los cautivos, tres hombres y una mujer, se reunirían con sus propias familias, resultado de una operación de rescate arriesgada y cuidadosamente planificada en la que se usaría toda la fuerza del ejército israelí para un efecto devastador.

“Estoy muy emocionada”, dijo uno de los rehenes, Noa Argamani, de 26 años, al primer ministro de Israel, Benjamin Netanyahu, en una llamada telefónica después de su liberación. “Hace mucho tiempo que no escuchaba hebreo”.

El esfuerzo de rescate en Nuseirat involucró a cientos de oficiales de inteligencia y dos equipos de comandos que asaltaron simultáneamente las casas en las que se encontraban los rehenes, dijo el ejército israelí.

En un apartamento, donde estaban encarcelados los rehenes masculinos, se desató un tiroteo entre los soldados y los guardias de Hamas, según el ejército y las imágenes de video que se lanzaron del encuentro. Más tarde y bajo una lluvia de balas, el camión en el que se evacuaban tres rehenes y un oficial israelí herido se averió y fue rodeado por militantes, dijeron funcionarios israelíes.

En un esfuerzo por dar a los rescatistas suficiente tiempo y amplia cobertura para llevar a los cautivos a la libertad, dijo el ejército, la fuerza aérea comenzó a golpear docenas de objetivos cercanos. Muchos palestinos se enteraron de la pelea solo cuando escucharon explosiones de bombas.

Decenas de personas locales, incluidos niños, murieron durante la operación de rescate. Las autoridades sanitarias en el territorio controlado por Hamas pusieron el número en más de 270. El ejército israelí dijo que la cifra era inferior a 100. Ni el ejército israelí ni los funcionarios de salud palestinos proporcionaron un desglose de civiles y combatientes muertos en el ataque.

Semanas antes del asalto, los funcionarios de inteligencia israelíes identificaron dos edificios, a unos 600 pies de distancia, en los que creían que se mantenían a los rehenes.

En mayo, los funcionarios de inteligencia israelíes determinaron que la Sra. Argamani, cuyo capture de un festival de música por militantes el 7 de octubre fue capturado en un video ampliamente compartido, estaba siendo retenida en el apartamento de una familia cerca del mercado de Nuseirat, dijo el Contralmirante. Daniel Hagari, portavoz principal del ejército israelí, a los periodistas. Cerca, en el apartamento de otra familia, estaban los tres rehenes masculinos: Almog Meir Jan, de 22 años, Andrey Kozlov, de 27, y Shlomi Ziv, de 41.

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La casa en la que los hombres estaban retenidos pertenecía a Abdallah Aljamal, según el ejército israelí. La muerte del Sr. Aljamal fue confirmada por la Oficina de Medios del Gobierno de Gaza el domingo, que dijo que había trabajado para la agencia de noticias afiliada a Hamas Palestine Now.

“Decidimos llevar a cabo la operación en ambos apartamentos porque si hubiéramos elegido solo uno de ellos, el riesgo de que los terroristas mataran a los rehenes en el otro habría sido demasiado alto”, dijo el Contralmirante Hagari.

En preparación para la misión, el ejército “construyó modelos de estas casas para practicar”, dijo el Contralmirante Hagari, agregando que la coordinación entre los dos equipos debía ser “tan precisa como una operación cerebral” para que un error en un grupo no provocara problemas para el otro.

El sábado por la mañana, cuando el sol se acercaba a su cenit abrasador, los residentes de Nuseirat abandonaron el calor de sus edificios de apartamentos. Afuera, iban a trabajar, compraban en el mercado y visitaban a la familia.

“Era tan normal y las calles estaban llenas de vida, la gente vendía y compraba cosas”, dijo Bayan Khaled abu Amr, de 32 años, quien había salido de casa esa mañana para visitar a su tío.

A cincuenta millas de distancia, los oficiales israelíes se apiñaron en la sala de mando de Tel Aviv de Shin Bet, la agencia de seguridad israelí. “La tensión en el aire”, dijo el Contralmirante Hagari, era “muy, muy alta”.

Allí, alrededor de las 11 a. M., el general Herzi Halevi, jefe del estado mayor general del ejército, pronunció la palabra “Ir”, autorizando a los comandos de la unidad contraterrorista YAMAM de Israel a comenzar el asalto.

Los soldados de la unidad pusieron en marcha dos vehículos que tenían la apariencia de camiones locales, dijeron los funcionarios israelíes, y se dirigieron a cada uno de los edificios donde se retenían a los rehenes.

Khalil abdul Qader al-Tahrawi, un dueño de tienda de 60 años, dijo que estaba sentado afuera de su tienda cuando vio a personas vestidas con los uniformes de las Brigadas Qassam, el ala militante de Hamas, acercarse al edificio en el que luego se descubrió que estaban retenidos los tres hombres.

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El grupo, dijo, le pareció “sospechoso y extraño”, sobre todo porque “subieron por el edificio con escaleras y bajaron señalando con sus armas por todas partes”. Dijo que creía que eran comandos israelíes.

Otros testigos describieron hombres que también creían que eran operadores de fuerzas especiales israelíes, pero vestidos de civil.

Los funcionarios israelíes se negaron a decir si las fuerzas israelíes habían usado disfraces durante el asalto.

Momentos después de que el general Halevi autorizara la operación, las tropas asaltaron simultáneamente ambos edificios. La Sra. Argamani estaba bajo custodia en una habitación cerrada, y sus captores fueron asesinados rápidamente antes de que se dieran cuenta de lo que estaba sucediendo, dijeron los funcionarios israelíes.

“En el edificio de Noa Argamani”, dijo el Contralmirante Hagari, “nuestras fuerzas los sorprendieron por completo”.

Alrededor de la hora en la que el equipo asignado para liberar a la Sra. Argamani la estaba llevando a un punto de extracción en helicóptero a lo largo de la costa mediterránea de Gaza, el equipo que trabajaba para rescatar a los tres hombres en el otro edificio comenzó a recibir disparos, dijo el Contralmirante Hagari.

Fue entonces cuando Arnon Zmora, de 36 años, un oficial de la unidad YAMAM, fue disparado y herido, según el Contralmirante Hagari. Las imágenes de la cámara corporal lanzadas por la policía fronteriza israelí muestran a las tropas israelíes encontrando a los rehenes masculinos dentro de un edificio de apartamentos residencial, incluso mientras continuaban intercambiando disparos con militantes fuera de la pantalla.

En las imágenes, editadas para difuminar los rostros de los soldados y eliminar las imágenes de violencia, los rehenes luego son vistos saliendo del edificio y corriendo por un lote lleno de árboles mientras estallan disparos a su alrededor.

“Miembros de Hamas les dispararon”, dijo el Sr. al-Tahrawi, el dueño de la tienda.

Más militantes se unieron a la lucha, según el Contralmirante Hagari, “corriendo por las calles con RPG”, un acrónimo de granadas propulsadas por cohetes. “Había mucho fuego a nuestro alrededor”, dijo.

Mientras la Sra. Argamani se acercaba a la playa en un vehículo, el otro camión utilizado en el rescate se averió, según funcionarios israelíes, que solicitaron el anonimato para discutir una operación clandestina. Para proporcionar al camión detenido cobertura, dijeron los funcionarios, la fuerza aérea comenzó a bombardear la zona cercana, creando efectivamente un escudo de fuego.

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“De repente, escuché una fuerte bomba y el sonido de algunos misiles alrededor de esa mezquita”, dijo la Sra. Abu Amr, la mujer que había estado visitando a su tío. “No puedo recordar la hora exacta, pero tal vez las 11:20 a. M.”

“De nuevo, se escuchó un misil grande y fuerte, y el humo gris se elevaba”, agregó la Sra. Abu Amr. “La gente comenzó a gritar”. En el caos del bombardeo, dijo, “los niños gritaban; las mujeres caían mientras corrían”.

Las fuerzas terrestres israelíes estacionadas cerca se dirigieron al camión averiado y trasladaron a los rehenes y al inspector jefe Zmora, el oficial herido, a otro vehículo, dijeron los funcionarios israelíes.

Desde allí, se dirigieron a la playa, donde el segundo de los dos helicópteros los estaba esperando. El primero ya había despegado con la Sra. Argamani a bordo. punto de extraerla en helicóptero en la costa mediterránea de Gaza, el equipo que trabaja para rescatar los tres hombres en el otro edificio comenzó a recibir disparos, dijo el Contralmirante Hagari.

Fue entonces cuando Arnon Zmora, de 36 años, un oficial de la unidad YAMAM, fue disparado y herido, según el Contralmirante Hagari. Las imágenes de la cámara corporal lanzadas por la policía fronteriza israelí muestran a las tropas israelíes encontrando a los rehenes masculinos dentro de un edificio de apartamentos residencial, incluso mientras continuaban intercambiando disparos con militantes fuera de la pantalla.

En las imágenes, editadas para difuminar los rostros de los soldados y eliminar las imágenes de violencia, los rehenes luego son vistos saliendo del edificio y corriendo por un lote lleno de árboles mientras estallan disparos a su alrededor.

“Miembros de Hamas les dispararon”, dijo el Sr. al-Tahrawi, el dueño de la tienda.

Los soldados israelíes que estaban en el lugar trataron de brindar protección a los rehenes y al Jefe Inspector Zmora, aunque también causaron daños colaterales. Era una escena muy confusa. Lamentablemente, algunos civiles resultaron heridos en el tiroteo.

Al final, los rehenes fueron rescatados y llevados a un lugar seguro. Eventualmente, los heridos recibieron atención médica. Fue un día caótico y trágico, pero al menos los rehenes fueron liberados.

Fuente:
Aaron Boxerman y Adam Rasgon contribuyeron con la información.