Emperador y emperatriz japoneses visitan ciudades golpeadas por el terremoto del 1 de enero y consuelan a miles de personas sin hogar.

TOKIO (AP) — El Emperador Naruhito y la Emperatriz Masako de Japón visitaron el viernes ciudades en la región centro-norte de Noto para rezar por las víctimas del mortífero terremoto de Año Nuevo y consolar a miles de desplazados que viven en centros de evacuación.

El terremoto de magnitud 7.6 mató a 241 personas. Cuatro aún están desaparecidas. Más de 9,000 residentes cuyas casas fueron destruidas o dañadas todavía viven en instalaciones de evacuación como centros comunitarios y gimnasios escolares.

La reconstrucción ha avanzado lentamente en una zona mayoritariamente rural con una población envejecida. La región es conocida por su laca de Wajima y otras artesanías.

Cientos de personas se alinearon en las calles para vitorear a la pareja imperial y levantaron sus teléfonos para tomar fotos de ellos saludando desde la ventana de un autobús.

Naruhito y Masako no habían visitado anteriormente porque no querían interferir con los esfuerzos inmediatos de socorro y reconstrucción, según informaron funcionarios.

En la ciudad de Wajima, donde murieron 102 personas, la pareja real fue acompañada por el alcalde Shigeru Sakaguchi en una visita a más de 100 personas que aún se refugiaban dentro de un centro comunitario.

La pareja se arrodilló en el suelo —un gesto iniciado por sus padres para acercarse más a la gente— y habló con los residentes, preguntando por su salud y otras dificultades.

También se detuvieron en las ruinas incendiadas de un popular mercado matutino, donde fallecieron 10 personas. La pareja se inclinó profundamente y rezó en silencio.

Sakaguchi dijo que sus palabras cálidas los inspiraron a él y a los residentes a continuar con el trabajo de reconstrucción a pesar del lento progreso.

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La pareja también visitó a los evacuados en un gimnasio en la ciudad de Suzu.